La ciencia desmantela mitos sobre el envejecimiento del cerebro

Cerebro y Neurociencias

Por Alexandra Hernandez Muro
7 de Abril de 2017 a las 13:51
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La ciencia desmantela mitos sobre el envejecimiento del cerebro
Imagen: ergológico

Cuando llegamos cerca de los 25 años de edad, el cerebro termina de madurar en un proceso que se llama mielinización, y que comienza cuando aún no hemos nacido. Este proceso permite una mayor conexión entre las células cerebrales (las neuronas), y dura hasta entrada la juventud, especialmente en las zonas de conexión entre la corteza, aquella responsable de nuestra inteligencia. 

Luego de la mielinización, el cerebro comienza el proceso de envejecimiento. Debido a ello, observamos diferencias en las capacidades cognitivas, emocionales y conductuales (incluso relacionadas con la impulsividad) entre niños, jóvenes, adultos y adultos mayores.

¿Cuándo empieza el declive cognitivo?

El envejecimiento en el cerebro tiene que ver con la atrofia de conexiones y la muerte de neuronas, y este proceso es lento y natural; aunque también puede acelerarse según estilos de vida poco saludables o el desarrollo de enfermedades neurodegenerativas. 

La muerte de neuronas y conexiones no significa que perdemos habilidades cognitivas. De hecho, un estudio publicado en Psychological Science encontró que algunos tipos de inteligencia, como la inteligencia fluida, están en su pico más alto alrededor de los 40 años.

En otro estudio, publicado en Cognition, se encontró que la memoria visual tiene su pico a los 30 años, y se observa en la capacidad que tenemos para reconocer rostros de una manera más fina que cuando éramos adolescentes. Incluso, la habilidad para reconocer las emociones de otras personas tiene su pico entre los 40 y 50 años. Cuando los investigadores evaluaron la capacidad de vocabulario, encontraron que esta habilidad tiene su pico en las personas de 60 a 70 años.

Este estudio contradice años de “intuición” médica sobre las habilidades cognitivas. Estos errores se deben a metodologías inapropiadas que no toman en cuenta muchos casos y formas erradas de evaluar las funciones cognitivas. 

No hay una sola habilidad o función cognitiva y estas tienen picos a diferentes edades e, incluso, depende de muchas variables como la nutrición, la estimulación del ambiente y qué tanto practicamos lo que sabemos. Incluso, si no practicamos el pensamiento crítico, también se atrofia.

El envejecimiento normal del cerebro

Luego de la mielinización, empiezan los cambios en el cerebro. Decir que un cerebro está envejeciendo no implica que pierde habilidades, que como hemos visto, tienen sus picos en distintas edades y dependen de muchos factores. El cerebro tiene la capacidad de plasticidad y equipotencialidad, por las cuales uno puede seguir aprendiendo y adquiriendo capacidades durante toda la vida.

Los cambios más frecuentes en el envejecimiento cerebral son la disminución del peso y volumen cerebrales, atrofia cortical, pérdida de neuronas corticales y de algunos núcleos subcorticales. Estos cambios ocurren en la misma secuencia que sigue la formación del cerebro pero al revés. 

Las estructuras más antiguas, como el hipocampo (responsable de la formación de nuevas memorias y aprendizajes) son las primeras en mostrar signos de atrofia, pero esto no significa que pierden su funcionalidad hasta muy entrados los años.

La funcionalidad y la estructura del cerebro no siempre van de la mano, tenemos la capacidad de generar nuevas conexiones y esto se reduce (pero no se pierde) con los años. 


FUENTES: MITRevista PediátricaUniversidad de ColimaThe Telegraph,  Science Translational MedicineNature NeuroscienceAnnals of NeurologyAlzheimer's Association International ConferencePsychological Science.

*Alexandra Hernández es Psicóloga y tiene una maestría en Neuropsicología por la Universidad Peruana Cayetano Heredia


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