Científicos encuentran lo que creen puede ser la evidencia de vida más antigua hasta la fecha

Dinosaurios, Paleontología y Arqueología

Por Sophimania Redacción
2 de Marzo de 2017 a las 08:56
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Científicos encuentran lo que creen puede ser la evidencia de vida más antigua hasta la fecha
Actualmente, las fuentes hidrotermales son fuente de un tipo de vida extrema. Foto: Science Photo Library

Un equipo internacional de científicos ha descubierto lo que afirman podrían ser los fósiles de algunos de los primeros organismos vivos en la Tierra. Estos están representados por diminutos filamentos, bultos y tubos en rocas canadienses que datan de hace 4.28 mil millones de años.

Esta fecha es muy cercana a la formación del planeta y varios millones de años antes de lo que actualmente se acepta como evidencia de la vida más antigua. Por eso, al igual que con todas estas afirmaciones sobre la vida antigua, el estudio publicado en la revista Nature, es contencioso. Aunque el equipo cree que puede responder a cualquier duda.

Estos posibles microbios son de apenas una décima parte de la anchura de un cabello humano y contienen cantidades significativas de hematita, una forma de óxido de hierro u "óxido". Matthew Dodd del University College de Londres, quien analizó las estructuras, afirmó que el descubrimiento arrojaría nueva luz sobre los orígenes de la vida.

"Este descubrimiento responde a las preguntas más grandes que la humanidad se ha hecho a sí misma: ¿de dónde venimos y por qué estamos aquí?", Dijo Dodd a la BBC. "Es muy humilde tener las formas de vida conocidas más antiguas en tus manos y poder mirarlas y analizarlas", agregó.

Las estructuras fósiles estaban encerradas en capas de cuarzo en el llamado Nuvvuagittuq Supracrustal Belt (NSB). El NSB es un pedazo del suelo del océano antiguo que contiene algunas de las rocas volcánicas y sedimentarias más antiguas conocidas por la ciencia. El equipo examinó las secciones de roca que probablemente estaban depositadas en un sistema de respiraderos hidrotermales, fisuras en el fondo del mar desde las que se derramaban aguas calientes y ricas en minerales.

Hoy en día, tales respiraderos son conocidos por ser importantes hábitats para los microbios. Y el Dr. Dominic Papineau, también de la UCL, quien descubrió los fósiles en Quebec, piensa que este tipo de entorno probablemente sea también la cuna de formas de vida entre 3,77 y 4,28 mil millones de años atrás.

Papineau describió cómo se sintió cuando se dio cuenta de la importancia del material en el que trabajaba: “Pensé para mí mismo ‘lo tenemos, tenemos los fósiles más antiguos del planeta’. Se relaciona a nuestros orígenes… es inspirador".

Obviamente, cualquier aseveración de que la vida apareció más temprano en la Tierra genera escepticismo. Con frecuencia es difícil probar que ciertas estructuras no podrían haber sido producidas por procesos no biológicos.

Además, el análisis es complicado porque las rocas en cuestión han sufrido alteraciones. El NSB, por ejemplo, ha sido presionado y calentado a través de los tiempos. En la actualidad, tal vez la más antigua evidencia de vida reconocida en el planeta se encuentra en rocas de 3.48 billones de años en Australia Occidental.

Por eso Papineau admite que la idea que hayan existido microorganismos que metabolicen oxígeno tan pronto como después de la formación de la Tierra sorprenderá a muchos geólogos. "Ellos no consideran que hayan habido organismos respirando oxígeno en este momento. Trae la producción de oxígeno en la superficie de la Tierra, aunque en pequeñas cantidades, al comienzo del registro sedimentario", dijo.

La profesora Nicola McLoughlin de la Universidad de Rhodes, Sudáfrica, que no está relacionada con la investigación, elogió el estudio, pero sintió que los datos presentados por el equipo liderado por la UCL no eran suficientes. "La morfología de estos supuestos filamentos oxidantes de hierro del norte de Canadá no es convincente", dijo a BBC News. "En los depósitos recientes vemos espectaculares tallos torcidos, a menudo dispuestos en capas, pero en las rocas altamente metamorfizadas de Nuvvuagittuq, los filamentos son mucho más simples en forma”.

"La evidencia textural y geoquímica asociada del grafito en las rosetas de carbonato y los gránulos de magnetita-hematita es un trabajo cuidadoso, pero proporciona sólo evidencia sugestiva de la actividad microbiana, no refuerza el caso de la biogenicidad de los filamentos", dijo McLoughlin. También añadió que la edad máxima de las rocas había demostrado ser muy controvertida y que la edad verdadera era más probable estuviera más cerca de la edad de 3.77 billones de años.

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Muestras de hierro que podrían ser señales de vida. Foto: UCL

Es importante estudiar las primeras formas de vida porque nos permite extrapolar los resultados a otras partes del Sistema Solar. "Estos organismos provienen de una época en la que creemos que Marte tenía agua líquida en su superficie y una atmósfera similar a la Tierra", dijo Dodd. "Por lo tanto, si tenemos formas de vida que se originan y evolucionan en la Tierra en este momento, podemos muy bien haber tenido vida en Marte".

Si ese es el caso, según el Dr. Papineau, las recientes misiones de la NASA en la superficie marciana podrían haber estado buscando signos de vida en lugares equivocados. Los robots de exploración Spirit y Opportunity, y la más reciente Curiosity habrían pasado por alto áreas que podrían haber tenido rocas producidas por respiraderos hidrotermales.

La sugerencia de que la vida ya había surgido "sólo" unos cientos de millones de años después de que la Tierra se había formado es intrigante a la luz de los debates sobre si la vida en la Tierra fue un accidente raro o si la biología es un resultado común dadas las condiciones adecuadas.

 

FUENTE: GIZMODO, BBC, WASHINGTON POST


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