Descubren un ojo de hace 530 millones de años en un trilobite

Dinosaurios, Paleontología y Arqueología

Por Sophimania Redacción
8 de Diciembre de 2017 a las 13:24
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Descubren un ojo de hace 530 millones de años en un trilobite
El fósil de este animal prehistórico fue encontrado en Estonia. Foto: Genidi Baranov

En una investigación publicada en PNAS, un equipo internacional de paleontólogos ha anunciado haber encontrado lo que bien podría ser el ejemplo más antiguo de un ojo fosilizado visto, preservado durante más 500 millones de años.

El proto-órgano de visión le pertenece a un trilobite, una clase de artrópodos primitivo que alguna vez fue abundante y alcanzó su apogeo en el Período Cámbrico. Este antepasado de los cangrejos y arañas modernas prosperó en los océanos del mundo durante más de 270 millones de años.

Por otro lado, los registros fósiles han demostrado que los trilobites se encuentran entre los primeros seres de la Tierra que poseían un sentido de visión. De hecho, lucían un tipo de ojo compuesto: el órgano óptico repleto de células de visión que aún vemos hoy en día en las moscas, las abejas y muchos otros artrópodos. Pero a pesar de que los investigadores han visto evidencia de ojos compuestos en fósiles de trilobites cámbricos antes, la estructura interna y la función de estos proto-ojos sigue siendo un misterio.

Ahora investigadores de Estonia, Alemania y Escocia describieron un hallazgo verdaderamente excepcional: un trilobite de 530 millones de años, tan bien conservado, que pudieron discernir su ojo compuesto a nivel celular.

"El trilobite al que pertenece (el ojo) se encuentra en una zona donde los primeros organismos completos aparecen en el registro fósil, por lo tanto, es probablemente el registro más antiguo de un sistema visual que alguna vez estará disponible", escribe el equipo en el estudio. El fósil notablemente conservado, perteneciente a una especie llamada Schmidtiellus reetae, fue recolectado en Saviranna en el norte de Estonia.

Debido a las condiciones geológicas locales durante la época del Cámbrico inferior, los fósiles de trilobites recolectados allí tienen exoesqueletos excepcionalmente bien conservados, una característica que a menudo se pierde en los hallazgos de otras partes del mundo. En este caso, el ojo del fósil de trilobites estaba parcialmente desgastado, revelando la estructura interna en mucho detalle.

Las unidades que componen el ojo compuesto de cualquier insecto moderno se llaman omatidios, y los investigadores contaron alrededor de 100 de estos en el fósil. A diferencia de los ojos de error modernos muy juntos, estas células estaban más espaciadas.

Además, los investigadores no pudieron encontrar una estructura convexa, usual en los ojos. "Hay indicaciones de discos redondos similares a lentes cuando el ojo se estudia desde el exterior, pero desde el aspecto interno, no se pueden distinguir convexidades que podrían afectar la refracción de la luz", escribe el equipo.

Una razón de esto podría ser que los exoesqueletos de trilobites no tenían los materiales en sus caparazones necesarios para formar una lente que pudiera refractar la luz en los entornos marinos en los que vivían.

"Este fósil excepcional nos muestra cómo los animales tempranos vieron el mundo a su alrededor hace cientos de millones de años", dice uno de los miembros del equipo, el paleontólogo Euan Clarkson de la Universidad de Edimburgo. "Sorprendentemente, también revela que la estructura y función de los ojos compuestos apenas ha cambiado en medio billón de años".

Sin embargo los trilobites no tenían la agudeza visual de una abeja moderna, aunque sí vieron lo suficiente como para evitar obstáculos e incluso evitar a sus depredadores contemporáneos. De hecho, se cree que esta carrera de armamentística temprana contribuyó a la evolución de la vista cada vez más útil en esos océanos primitivos.

"La 'carrera' entre el depredador y la presa y la necesidad de 'ver' y 'ser visto' o 'no ser visto' fueron factores determinantes para el origen y la posterior evolución de sistemas visuales eficientes, así como para las capas protectoras". Dice el estudio. "En su estructura principal, era más simple que, aunque casi idéntica a, la de los modernos ojos compuestos de abejas y libélulas que viven hoy en día", finalizaron.

 

FUENTES: SCIENCE DAILY, PHYS, SCIENCEALERT

 

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