Gnatusuchus: El caimán peruano de 13 millones de años está en la Feria Perú Con Ciencia

Dinosaurios, Paleontología y Arqueología

Por Claudia Cisneros Méndez
5 de Noviembre de 2016 a las 17:01
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Gnatusuchus: El caimán peruano de 13 millones de años está en la Feria Perú Con Ciencia
El Gnatusuchus pebasensis poseía una robusta mandíbula en forma de pala. Foto: Rodolfo Salas-Gismondi

Hace 13 millones de años, siete especies de cocodrilos habitaban las aguas pantanosas de lo que ahora es el noreste del Perú. Tras más de una década de trabajos en niveles fosilíferos de la Amazonia occidental, se reveló la mayor concentración de especies de cocodrilos coexistiendo en cualquier tiempo o lugar en la historia de la Tierra.

Desde el 2002, un equipo internacional formado por científicos peruanos, norteamericanos y europeos estuvo explorando afloramientos rocosos en los alrededores de la ciudad amazónica de Iquitos (Perú) que preservan evidencia de la vida durante el Mioceno (entre hace 15 y 11 millones de años atrás). El equipo encontró en un área de 20m2 de la Amazonía peruana hasta siete especies de cocodrilos de 13 millones de años, entre las que se identificaron tres especies totalmente nuevas para la ciencia. ¿Qué nos dicen estos restos encontrados acerca de cómo era esta zona de la Amazonía antes de que existiera el Río Amazonas? Nos dicen que estos enormes cocodrilos vivieron en ambientes pantanosos y se alimentaban de ¡moluscos! El hábitat de la zona estaba compuesto por pantanos, lagos, bahías y ríos cuyas aguas llegaban hacia el norte hasta el Mar Caribe.

Este hallazgo fue publicado en la prestigiosa revista inglesa Proceedings of the Royal Society B., y una de las especies más extrañas allí descritas es un enorme caimán denominado Gnatusuchus pebasensis  o caimán “ñato”, palabra quechua para señalar a quienes tienen una nariz muy pequeña. Este “ñatosaurio” o Gnatusuchus tenía, efectivamente, el hocico extremadamente corto y ancho y una mandíbula en forma de pala con dientes globulares en la parte posterior. En el stand I-23 de la Feria Nacional Perú Con Ciencia (Plaza Norte) podrás apreciar funa reconstrucción del cráneo que se realizó a partir de los huesos hallados por los paleontólogos.

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Diversidad de cocodrilos de la Fm Pebas. 1- Cráneo de Gnatusuchus pebasensis, holotipo MUSM 990; 2- Cráneo de Kuttanacaiman iquitosensis, holotipo MUSM 1490; 3- Cráneo de Caiman wannlangstoni, holotipo MUSM 2377; 4 - Maxilar de Paleosuchus sp. MUSM 1985; 5 - Mandíbula de Purussaurus neivensis MUSM 1392; 6 - Mandíbula de Mourasuchus atopus MUSM 2379; 7 - Cráneo de gavial, MUSM 1981. Los esqueletos (en negro) ilustran el tamaño de cada especie según la escala gráfica de 1 m. Foto: Museo de Historia Natural de la Universidad de San Marcos.

Se cree que el caimán “ñato” usaba su mandíbula como una pala que removía el barro de los fondos pantanosos y excavaba en busca de bivalvos y otros moluscos. Y el estudio estableció que la aparición del Gnatusuchus y otros caimanes “durófagos” o moledores de conchas está relacionada con un nivel pico en la diversidad y abundancia de moluscos en los pantanos miocénicos, ocurrido justo antes de que este antiguo ecosistema diera paso al Sistema de drenaje que se convertiría en el Río Amazonas. Habría sido la abundancia de estos recursos, como bivalvos y caracoles, que actualmente solo forman una pequeña parte de la dieta de los cocodrilos, la que favoreció esta enorme biodiversidad.

“Cuando analizaba los huesos del Gnatusuchus y pensaba que probablemente había sido un caimán que enterraba su cabeza en el fango para buscar bivalvos usando su mandíbula como una pala, estaba seguro que este descubrimiento era la piedra roseta para entender las dinámicas alimenticias de los pantanos proto-Amazónicos” afirma el paleontólogo peruano Rodolfo Salas-Gismondi, líder de la investigación y actual estudiante de doctorado en la Université de Montpellier en Francia, además de investigador y encargado del Departamento de Paleontología de Vertebrados del Museo de Historia Natural de la Universidad Nacional Mayor de San Marcos en Lima, Perú.

La publicación también describe a las otras dos nuevas especies de caimanes “moledores” , el Kuttanacaiman iquitosensis, un caimán algo primitivo, y Caiman wannlangstoni, emparentado con ciertos caimanes modernos. Además, los investigadores han encontrado los primeros restos pertenecientes a representantes fósiles del caimán enano Paleosuchus, que tenía un hocico más largo y alto, apropiado para capturar una variedad de presas como peces y otros vertebrados.

“La cuenca Amazónica moderna contiene una de las biotas más ricas del mundo, pero de sus orígenes se conoce muy poco”, dice John Flynn, curador de la Colección de Mamíferos Fósiles del American Museum of Natural History y uno de los autores de esta publicación. “Debido a que este lugar es actualmente un tupido bosque tropical, nuestra oportunidad de encontrar rocas antiguas –y por consiguiente, también de encontrar fósiles que esas rocas puedan preservar– es muy limitada. Por eso, cada vez que uno encuentra una de estas ventanas al pasado, es posible escudriñar en la vida que fue hace millones de años…, y lo que encontramos no es necesariamente lo que hubiéramos esperado”.

“Solo los fósiles permiten conocer mejor como se originó el sistema Amazónico y saber como funcionaba éste en el pasado. Y los fósiles, particularmente los de vertebrados, son muy escasos! Más aún, en esas duras condiciones de trabajo encontrar un yacimiento de tal magnitud en la Amazonía es una verdadera hazaña”, afirma Pierre-Olivier Antoine, profesor de paleontología de la Université de Montpellier y también coautor del artículo. Se sabe que antes que el río Amazonas se formara hace 10.5 millones de años, la proto-Amazonía occidental albergaba un complejo ecosistema de humedales – conocido como Sistema Pebas – que  incluía pantanos, lagos, bahías y ríos que conducían sus aguas hacía el norte para desembocar en el Mar Caribe. “Este esquema contrasta notablemente con el drenaje moderno que se dirige hacia el este, desde los Andes hasta el Océano Atlántico”.

 “Hemos descubierto este especial momento en el tiempo, cuando el ecosistema de humedales alcanzó su pico en tamaño y complejidad, justo antes de su desaparición. En este momento, coexistieron caimanes de todos los linajes: arcaicos con hocicos anchos y dientes globulares junto con representantes de lo que estaba por venir…” 

La investigación sugiere que con el nacimiento del Sistema del Río Amazonas, las poblaciones de moluscos declinaron y las especies de caimanes durófagos se extinguieron, mientras otros con dietas variadas se diversificaron en los caimanes que dominan los ecosistemas amazónicos modernos. Sin embargo, relictos del Sistema Pebas y sus caimanes “moledores”, al parecer sobrevivieron por más tiempo solo en la región más norteña del continente, donde ese antiguo drenaje vertía sus aguas: la cuenca del paleo-Orinoco. 

Hoy en día, seis especies de caimanes viven en toda la Amazonía y solo tres de ellos raramente habitan los mismas áreas de ríos o lagunas, como sí lo hicieron alguna vez sus ancestros cuando siete especies convivieron en tiempo y espacio. 

Este estudio es muy importante porque llena vacíos de información con sustancial evidencia que contribuye al entendimiento la historia de la gran diversidad Amazónica. La investigación fue parcialmente financiada por NASA; The Field Museum, Chicago; Frick Fund del American Museum of Natural History, New York; programa ECLIPSE de Francia; Centre national de la recherche scientifique (CNRS), Francia; Institut de Recherche pour le développement (IRD), Francia; y la Escuela Doctoral Franco-Peruana de Ciencias de la Vida (mediante beca doctoral otorgada a R. Salas-Gismondi).

Otros autores de la publicación son Patrice Baby, Université de Toulouse y Convenio IRD-PeruPetro; Julia Tejada-Lara, Museo de Historia Natural y University of Florida; y Frank Wesselingh, Naturalis Biodiversity center, Holanda.

Los restos paleontológicos descubiertos se encuentran depositados permanentemente en el Departamento de Paleontología de Vertebrados del Museo de Historia Natural de la Universidad Nacional Mayor de San Marcos, Lima, Perú.

Publicación:

“A Miocene hyperdiverse crocodylian community reveals peculiar trophic dynamics in proto-Amazonian mega-wetlands”

Rodolfo Salas-Gismondi, John J. Flynn, Patrice Baby, Julia V Tejada-Lara, Frank P. Wesselingh and Pierre-Olivier Antoine. 2015

Proceedings of the Royal Society B 20142490.

http://dx.doi.org/10.1098/rspb.2014.2490


#peru #caiman #paleontologia
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