Europa comienza las primeras pruebas de un reactor nuclear a base de torio

Física, Mundo Cuántico y Futuro

Por Sophimania Redacción
28 de Agosto de 2017 a las 19:11
Compartir Twittear Compartir
Europa comienza las primeras pruebas de un reactor nuclear a base de torio
Plantas nucleares covencionales. Foto: Internet

La compañía de energía NRG ha iniciado una serie de experimentos para probar el uso de sales de torio fundidas para producir electricidad a partir de la fisión nuclear, la primera de su tipo desde los años 70. Muchos expertos creen que el uso de torio como una alternativa al uranio podría proporcionar una fuente de combustible más limpia y segura.

La compañía nuclear holandesa está apostando por una tecnología ya problemática. Durante la guerra fría las potencias utilizaron el uranio no solo para generar energía, sino para crear armas nucleares. Sin embargo esta vez en vez de uranio, la empresa NRG usará torio.

El torio es un elemento que al igual que el uranio, tiene isótopos inestables; lo que significa que los átomos decaen al producir partículas alfa (átomos de helio sin los electrones). Pero una diferencia clave es que el uranio puede experimentar una reacción en cadena cuando es atrapado en un espacio pequeño. Este no es el caso del torio: su isótopo Th-232 requiere otra fuente de neutrones para bombardear su núcleo, en cuyo punto se transmuta en un isótopo de uranio llamado U-233.

Una ventaja significativa del uso de torio es que no produce los mismos tipos de isótopos pesados que el uranio, lo que significa que sus residuos son menos tóxicos a largo plazo. Su combustible también puede ser reprocesado sin necesidad de otros elementos adicionales.

Además, a diferencia del uranio, no se pueden construir armas nucleares eficientes con el torio. Por último, las tecnologías que emplean torio para generar fisión nuclear suelen ser más resistentes a un accidente como la fusión de un reactor.

Todas estas razones hacen que la generación de energía nuclear basada en torio se convierta en una opción atractiva. Especialmente ahora que el mundo necesita nuevos tipos de energía limpia que no contamine tanto como los hidrocarburos.

"Esta es una tecnología con mucha perspectiva para la producción de energía a gran escala. Queremos tener una ventaja cuando la tecnología esté lista", dice Sander de Groot, investigador de NRG.

Sin embargo, no todo es color de rosa. La investigación sobre el uso del torio en la fisión nuclear se ha rezagado significativamente desde los años setenta. Es más difícil de preparar que el uranio, y aunque potencialmente más seguro en algunos frentes, no está totalmente libre de riesgo.

Debido a que el cambio del uranio al torio es caro, es poco probable que tanto EE.UU como Rusia opten por usar el último. Sin embargo China e India sí podrían comenzar a usar este elemento. Incluso India ya está avanzando en el desarrollo de reactores que hacen uso de barras de torio.

De momento NRG quiere aprovechar las décadas de conocimiento que tienen acumulado pero que no pudieron utilizar. "Hubo apoyo interno y externo para nuestra idea de iniciar los experimentos SALIENT", dice Sander.

SALIENT son las siglas de SALt Irradiation ExperimeNT (Experimento de Irradiación de Sal) y el objetivo de este proyecto es estudiar la producción de energía a partir de sales de torio suspendidas en una mezcla fundida y desarrollar procesos eficientes.

Los reactores de sal fundida usan sales de fluoruro a bajas presiones como refrigerante para la reacción nuclear. La disolución de las sales de torio en este líquido fundido y su irradiación con neutrones para iniciar la transmutación es una forma de extraer energía del proceso.

En el primero de sus experimentos, el equipo ha estado investigando cómo el níquel elimina los productos fisionables de la mezcla fundida en un esfuerzo por encontrar formas de "limpiar" las sales.

Futuros experimentos se llevarán a cabo para explorar otras mezclas de sal, y los efectos que tienen las sales altamente corrosivas en los componentes circundantes. Una energía nuclear más limpia y segura, dependen de ellos.

 

FUENTES: SCIENCEALERT, NEWSCIENTIST  

 

Si quieres estar siempre enterado de lo último y lo mejor en descubrimientos, investigaciones y avances científicos y tecnológicos SUSCRÍBETE AQUÍ en un solo paso. Recibirás un boletín semanal con lo mejor de Sophimania.


#planta nuclear #uranio #torio #nrg
Compartir Twittear Compartir