Todo lo que se sabe hasta ahora de la nueva mutación del coronavirus

Medicina, Salud y Alimentos

Por Claudia Cisneros Méndez
21 de Diciembre de 2020 a las 17:16
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Todo lo que se sabe hasta ahora de la nueva mutación del coronavirus

 Una nueva mutación del SARS-CoV-2 coronavirus ha desatado alarma y medidas de seguridad en todo el mundo. Se trata de una variante que al parecer es entre 40% y 70% más contagiosa. 

Esta nueva cepa nombrada B.1.1.7 se detectó en Gran Bretaña el pasado 20 de setiembre y el 19 de diciembre último el premier Boris Johnson anunció nuevas medidas de confinamiento más estrictas debido a la rapidez con que parece propagarse la enfermedad de esta mutación.

El anuncio causó aglomeraciones en las estaciones de tren en Londres debido a gente que intentaba salir de la ciudad antes que las medidas entrasen en efecto. Italia, los Países Bajos y Bélgica anunciaron a su vez la detención temporal de vuelos provenientes de Gran Bretaña. Mientras el tren Eurostar que lleva a Londres desde Bruselas también detuvo sus operaciones. Al cierre de esta nota la BBC reportaba que 40 países impusieron algún tipo de restricción para personas que provienen del Reino Unido. 

La Organización Mundial de la Salud (OMS) informó que la nueva variante también se ha identificado en Dinamarca, los Países Bajos y Australia, y aseguró que está en contacto cercano con las autoridades británicas investigando esta nueva mutación. 

Todo empezó en setiembre 20 cuando la oficina de Salud Pública de Inglaterra (England Public Health - EPH) detectó que las tasas de infección en Kent, al sureste de Inglaterra, no disminuían pese a las restricciones estrictas de salud. Se cree que esta nueva variante circuló a niveles bajos en la población hasta mediados de noviembre, disparándose luego.

El 8 de diciembre científicos y expertos en salud pública en Gran Bretaña compartieron en una reunión rutinaria de seguimiento del COVID-19 su preocupación por lo encontrado en Kent. Se trataba de un incremento de casos con secuencias virales muy extrañas, a diferencia de mutaciones anteriores.

1. ¿Ha mutado antes?

El coronavirus suele mutar con frecuencia en un esfuerzo del virus por hacer copias de sí mismo. De hecho el coronavirus que afecta actualmente a la mayor parte del planeta es la variante D614G, que es distinta a la que se detectó la primera  vez en Wuhan, China cuando empezó todo. 

En febrero la variante D614G se convirtió en la versión dominante en Europa. Una segunda versión del virus llamada A222V se extendió también por Europa y se le asocia a gente que se contagió mientras vacacionaba durante el verano europeo en España. 

Como explica Sciencemag.org la evolución del SARS-CoV-2 viene siendo monitoreada en tiempo real más que ningún otro virus en la historia. Hasta el momento ha mutado entre 1 a 2 veces por mes y actualmente existen muchas variantes en el planeta pero con mutaciones sin mayores consecuencias.  La diferencia con esta mutación B.1.1.7 es que por primera vez los científicos detectan que el virus realiza más de una docena de mutaciones al mismo tiempo afectando el comportamiento del virus, por ejemplo, haciéndolo más fácil de transmitir.  

2. ¿Por qué esta vez es distinto?

La diferencia con esta variación es que la nueva variante tiene mutaciones al mismo tiempo y que tienen consecuencias para la estructura genética misma del virus. Las mutaciones se encuentran en la proteína S de superficie que es la proteína que permite al virus ingresar al cuerpo humano. De las 17 mutaciones que presenta  la variante B.1.1.7 hay ocho mutaciones que codifican el pico de la proteína en la superficie viral, según Andrew Rambaut, biólogo molecular evolucionista de la Universidad de Edinburgh y autor principal del estudio publicado el 18 de diciembre. 

3. ¿Cuánto más contagiosa es esta variante?

La agencia de noticias Reuters afirma que esta nueva variante se ha convertido en la dominante en el sur de Inglaterra donde se le ha identificado como responsable del aumento de hospitalizaciones, especialmente en Londres y en el condado de Kent. Del 20 de setiembre en que se identificó la variante, al 9 de diciembre de este años se ha registrado que el 62% de los casos de COVID-19 en Londres se deben a esta nueva variante. Tres semanas antes eran solo el 28% de los casos.

Los científicos creen que esta nueva mutación B.1.1.7 es entre 40%-70% más contagiosa.  

4. ¿Es más letal?

Al parecer no sería más letal. "La nueva B.1.1.7 aún parece tener la letalidad del virus inicial pero con una mayor habilidad de contagio", ha dicho a Reuters Martin Hibberd, profesor de enfermedades infecciosas emergentes del London School of Hygiene & Tropical Medicine.

Chris Whitty, director médico de Inglaterra ha dicho que “no hay evidencia actual que sugiera que la nueva variedad cause una mayor tasa de mortalidad o que afecte a las vacunas y tratamientos, aunque se está trabajando urgentemente para confirmarlo”.

5. ¿Las vacunas podrán contra esta mutación? 

Aún no hay evidencia de que las vacunas que se están comenzando a aplicar, por ejemplo en el Reino Unido, no vayan a proteger de esta variante.  “No estamos viendo ningún cambio significativo en el pico de la proteína que pueda reducir la efectividad de la vacuna hasta ahora”, ha dicho Julian Tang, profesor y virólogo clínico en Leicester University.

6. ¿Qué es lo que más preocupa de esta mutación? 

Preocupa en primer lugar porque si es más contagiosa significa una mayor tasa de transmisión que puede volver a poner en aprietos los servicios de salud: más personas contagiándose más rápidamente significa que más personas requerirán tratamientos en hospitales y ya hemos visto cómo los sistemas de salud del mundo no se dieron abasto.

En segundo lugar, y lo que más temen los científicos, es que si el virus sigue agregando mutaciones entonces podría potencialmente escapar a las vacunas, según dijo a la BBC el profesor Ravi Gupta de la Universidad de Cambridge. "Dio un par de primeros pasos hacia eso", señaló. Si eso sucede, las vacunas ya no serían efectivas, pero por el momento no hay pruebas de que sea así. Gupta y sus colegas publicaron un reporte en una plataforma web que los científicos usan  para compartir desarrollos nuevos con rapidez, aunque la publicación no ha sido formalmente revisada por pares o publicada en un journal.

Una tercera preocupación viene de Sudáfrica, donde científicos han secuenciado genomas en tres provincias donde se ha registrado un aumento de casos: Cabos Oriental y Occidental y KwaZulu Natal. Aquí los científicos han identificado una variante distinta a la de Reino Unido pero que también tiene una mutación N501Y en el pico del gen. Tulio Oliveira, virólogo de la Universidad de KwaZulu-Natal - el primero en alertar a los científicos de Reino Unido sobre la importancia de N501Y - dijo que esta variante se está expandiendo mucho más rápido. 

7. ¿Esta variante puede afectar las pruebas?

Según reporta Reuters, sí, hasta cierto punto. Y es que una de las mutaciones de esta variante afecta uno de los objetivos usados por las pruebas PCR. Robert Shorten, experto en microbiología de la Asociación de Bioquímica Clínica y Medicina de Laboratorio dijo que "esto ha afectado la habilidad de algunos tests para detectar el virus". Sin embargo, ya que las pruebas PCR detectan más de objetivo de gen, la mutación sólo afecta una parte del test , reduciéndose el riesgo de un falso negativo.

8. ¿Puede llegar a mutar hasta evadir la vacuna?

Sí. La BBC informa que en una exposición realizada por el profesor David Robertson, de la Universidad de Glasgow el último viernes 18 de diciembre, el doctor concluyó que "el virus probablemente podrá generar mutaciones que esquiven la vacuna", por tanto el escenario siguiente se parecerá al de la gripe en el que las vacunas deben ser actualizadas de tiempo en tiempo. La ventaja es que las vacunas son fáciles de modificar y no representaría mayor problema.

Fuentes: ReutersCNNBBCScienceTimesDW.


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