Astrónomos descubren exoplaneta del tamaño de la Tierra más cercano hasta la fecha

Astronomía

Por Sophimania Redacción
15 de Noviembre de 2017 a las 12:29
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Astrónomos descubren  exoplaneta del tamaño de la Tierra más cercano hasta la fecha
Ross 128 b está a unos 11 años luz de la Tierra. Imagen: IPAG

Astrónomos han encontrado un planeta del tamaño de la Tierra orbitando una estrella relativamente cerca de nuestro Sistema Solar. Las propiedades de este planeta recientemente descubierto (llamado Ross 128 b) lo convierten en un objetivo principal en la búsqueda de vida en otras partes del cosmos.

A solo 11 años luz de distancia, Ross 128 b el segundo exoplaneta de su tipo más cercano a la Tierra. Debido a que el más cercano, Proxima b (a 4 años luz), se encuentra demasiado cerca de Proxima Centauri, su estrella madre, parece ser menos hospitalario de por vida.

Por otro lado, el nuevo planeta orbita una estrella similar a Proxima Centauri (también es una enana roja), pero es significativamente menos activa. "Solo porque Próxima Centauri bombardea su planeta con fuertes bengalas y radiación de alta energía, sí, creo que Ross 128 es mucho más cómodo para el desarrollo de la vida", dijo a BBC el codescubridor Nicola Astudillo-Defru del Observatorio de Ginebra en Suiza.

"Pero todavía necesitamos saber cómo es la atmósfera de Ross 128 b. Dependiendo de su composición y la reflectividad de sus nubes, el exoplaneta puede ser amigable para la vida con agua líquida como la Tierra o estéril como Venus", explicó el científico.

Por su parte, el autor principal del estudio que describe el hallazgo, Xavier Bonfils, del Instituto de Planetología y Astrofísica en Grenoble (IPAG), Francia, dijo a la BBC: "Ross 128 es una de las estrellas más tranquilas de nuestra muestra y, aunque está un poco más lejos de nosotros (2.6x), es un excelente objetivo alternativo".

El nuevo planeta fue descubierto por un equipo internacional que estuvo utilizando el instrumento Planet Searcher (Harps) de velocidad alta y velocidad radial en el Observatorio La Silla en Chile. El trabajo será publicado en la revista Astronomy & Astrophysics.

Ross 128 b orbita su estrella 20 veces más cerca de lo que la Tierra orbita nuestro Sol. Pero debido a que su estrella madre es mucho más pequeña y más oscura que nuestra estrella amarilla, recibe solo un poco más de radiación solar que la Tierra. En consecuencia, se espera que tenga una temperatura superficial cercana a la de nuestro propio planeta.

En la búsqueda de mundos habitables más allá de nuestro Sistema Solar, los astrónomos generalmente buscan planetas rocosos y templados de baja masa como el nuestro. Pero estos son comparativamente difíciles de detectar; la mayoría de los 3.500 exoplanetas conocidos son enormes gigantes gaseosos que orbitan muy cerca de sus estrellas madres y que no tienen las condiciones adecuadas para la vida, por eso se les llaman “Júpiter Calientes”.

Del grupo de planetas del tamaño de la Tierra, la gran mayoría orbita enanas rojas, el tipo más común en la Vía Láctea. Debido a que esta categoría de estrellas es débil, es más fácil para los astrónomos detectar planetas de poca masa cuando pasan por delante, bloqueando una parte de la luz. Las enanas rojas son generalmente más activas que las estrellas de tipo G como el Sol, pero existe una variación subyacente.

A solo 4.2 años luz de distancia, Proxima b es el exoplaneta más cercano con una temperatura gentil. Pero recibe unas 30 veces más radiación ultravioleta extrema que la Tierra. Por otro lado, Ross 128 b es la estrella cercana "más tranquila" que está albergando un exoplaneta templado.

Uno de los objetivos de los astrónomos es encontrar planetas que se encuentren en la zona habitable (o zona “Ricitos de Oro”) alrededor de una estrella: el rango de distancias donde las temperaturas permiten que el agua (esencial para la vida tal como la conocemos) permanezca líquida en la superficie de un planeta. El lugar exacto de la zona habitable depende de la estrella misma: las enanas rojas son más tenues y, por lo tanto, más frías que el Sol, por lo que sus zonas habitables se ubican más cerca a la estrella.

Todavía hay incertidumbre sobre si Ross 128 b está dentro de la zona habitable de su estrella, pero los científicos dicen que con temperaturas de entre -60 y + 20 ° C, se puede considerar como un planeta templado. Pero, como aludió el Dr. Astudillo-Defru, mucho depende de la presencia de una atmósfera. Una envoltura de gases de efecto invernadero puede calentar la superficie y proporcionar suficiente presión para mantener el agua en estado líquido.

El siguiente paso es que los astrónomos estudien la composición atmosférica y la química de mundos cercanos adecuados, como Ross 128 b. La detección de gases como el oxígeno podría apuntar a procesos biológicos en planetas que orbitan alrededor de otras estrellas.

 

FUENTES: SPUTNIK, BBC

 

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