Científicos creen saber cómo se formó el “corazón” de Plutón

Astronomía

Por Sophimania Redacción
21 de Septiembre de 2016 a las 10:57
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Científicos creen saber cómo se formó el “corazón” de Plutón
El corazón de Plutón estaría hecho de hielo. Foto: NASA

Una de las cosas que más llamó la atención del público cuando la sonda New Horizons sobrevoló Plutón el año pasado fue que el planeta enano tenía un corazón enorme. No un corazón en el sentido literal, sino una región en forma de corazón gigante, formado en su mayoría de hielo de nitrógeno. Ahora, gracias a un nuevo estudio, sabemos cómo podría haberse formarse esta región, llamada Tombaugh Regio.

Una cosa que se debe entender sobre el corazón de Plutón es que no se trata sólo de hielo, sino de una enorme formación de glaciares. Y el hielo en los glaciares se compone sobre todo de nitrógeno, pero también hay metano y monóxido de carbono en la mezcla.

Utilizando los datos de la sonda New Horizons y una simulación para modelar el desarrollo de la atmósfera de Plutón en el transcurso de unos 50 mil años, los investigadores de la Universidad Pierre et Marie Curie en Francia han descubierto cómo se formó esta región con su distintiva forma de corazón.

"La superficie de Plutón es un sorprendente cóctel de diferentes tipos de hielo que no existen de forma natural en la Tierra: nitrógeno, metano y monóxido de carbono", dijo el investigador principal, Tanguy Bertrand a ResearchGate. "Hemos desarrollado un modelo térmico de la superficie de Plutón para comprender los mecanismos de condensación / sublimación de su hielo a escala global".

La mitad izquierda del Tombaugh Regio es un llano de mil kilómetros de ancho, llamado Sputnik Planum, y debajo de todo ese hielo, hay una cuenca profunda que se extiende a 4 kilómetros hacia abajo. Y de acuerdo con los investigadores, ese abismo actúa como una especie de trampa, atrapando hielo, y en particular nitrógeno y monóxido de carbono.

Para descubrir esto, la simulación de los investigadores distribuyó el hielo de nitrógeno, monóxido de carbono y metano de unos pocos milímetros de espesor en todo el planeta. Teniendo en cuenta la topografía de Plutón en la simulación (incluyendo el fondo de la cuenca del Sputnik Planum y otros dos cráteres significativos) los investigadores retrocedieron en el tiempo y vieron lo que ocurría.

"Descubrimos que la forma del corazón es, en gran medida, creada por hielo de nitrógeno altamente volátil que se acumula inevitablemente en la cuenca y forma un depósito permanente de hielo, como el observado por New Horizons", dijo Bertrand. "Esto sucede por el equilibrio sólido-gas del nitrógeno. En la parte inferior de la cuenca, la presión de la atmósfera (y por tanto del nitrógeno gaseoso) es mayor, por lo tanto la temperatura (también) es mayor que en el exterior", añadió.

"Como resultado, el nitrógeno prefiere condensarse en hielo allí. El hielo de monóxido de carbono, que es igual de volátil que el nitrógeno, también se encontró secuestrado con el nitrógeno en la cuenca", dijo Bertrand. En cuanto al hielo de metano, no se limita al Sputnik Planum, y se puede encontrar en una helada que cubre los dos hemisferios del planeta, además de su presencia en la cuenca.

Los resultados, publicados en la revista Nature, demuestran que Plutón no necesitaría un depósito de nitrógeno oculto bajo la superficie para alimentar el glaciar Sputnik Planum, como los científicos pensaban anteriormente.

 

FUENTES: HUFFINGTON POST, SCIENCEALERT


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