¿Por qué están muriendo tantas galaxias?

Astronomía

Por Sophimania Redacción
19 de Enero de 2017 a las 19:42
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¿Por qué están muriendo tantas galaxias?
La materia oscura estaría destrozando a las galaxias. Imagen: ICRAR

Miles de galaxias están siendo “asesinadas” y los astrofísicos están intentando averiguar quién es el culpable y ¿por qué está ocurriendo? Hasta hace poco no se tenían respuestas pero un reciente estudio publicado en Monthly Notices of the Royal Astronomy Society parece tener la respuesta.

La investigación realizada por científicos del Centro Internacional de Investigación de Radioastronomía (ICRAR), busca responder a esa pregunta. El estudio revela que un fenómeno llamado "desprendimiento de presión" (ram-pressure stripping) es más frecuente de lo que se pensaba, arrancando el gas de las galaxias y enviándolas a una muerte temprana al privarlas del material para hacer nuevas estrellas.

El estudio basado en 11 mil galaxias muestra que su gas (el alma de la formación estelar) está siendo despojado violentamente a una escala generalizada en todo el Universo local. Toby Brown, líder del estudio y candidato de doctorado en ICRAR y la Universidad de Tecnología de Swinburne, dijo que la imagen que pintamos como astrónomos es que las galaxias están incrustadas en nubes de materia oscura que llamamos “halos de materia oscura”.

La materia oscura, como se recuerda, es el material misterioso que, a pesar de ser invisible, representa aproximadamente el 27% de nuestro Universo, mientras que la materia ordinaria representa sólo el 5%. Y el otro 68% restante es energía oscura.

"Durante sus vidas, las galaxias pueden habitar halos de diferentes tamaños, que van desde masas típicas de nuestra propia Vía Láctea hasta halos miles de veces más masivas", dijo Brown. "A medida que las galaxias se mueven a través de estos enormes halos, el plasma intergaláctico recalentado entre ellas elimina su gas en un proceso de acción rápida llamado desprendimiento de presión. Se puede pensar en ello como si fuera una escoba cósmica gigante que barre, físicamente, el gas de las galaxias".

Brown dijo que perder el gas de las galaxias las deja incapaces de formar nuevas estrellas. "Eso marca el fin de la galaxia porque las estrellas existentes se enfriarán y envejecerán", agregó el astrofísico. "Si eliminas el combustible necesario para la formación de estrellas, entonces matas a la galaxia y la conviertes en un objeto muerto".

La investigadora del ICRAR, Barbara Catinella, coautora del estudio, dijo que los astrónomos ya sabían que el desprendimiento de presión separaba a las galaxias afectadas en racimos, ya que allí se encuentran los halos más masivos de todo el Universo.

"Este artículo demuestra que el mismo proceso está operando en grupos mucho más pequeños de sólo unas pocas galaxias junto con mucha menos materia oscura. La mayoría de las galaxias en el Universo viven en estos grupos de entre dos y cien galaxias", dijo Brown. "hemos encontrado que esta eliminación de gas es, en potencia, la forma principal en que las galaxias son apagadas por la acción de sus entornos, ya que eliminan su gas e impiden la formación estelar".

El estudio utilizó una técnica innovadora que combina el mayor estudio óptico de galaxias jamás realizado (el Sloan Digital Sky Survey) con el mayor conjunto de observaciones de radio de gas atómico en galaxias (es estudio Arecibo Legacy Fast - ALFA).

Brown dijo que el otro proceso principal por el cual las galaxias se quedan sin gas y mueren, se conoce como estrangulación. "La estrangulación sucede cuando el gas que se utiliza para formar nuevas estrellas se usa más rápido de lo que tarda en reponerse, lo que lleva a que la galaxia se muera de hambre", dijo.

Sin embargo este proceso es de acción lenta. Por el contrario, lo que el desprendimiento de presión hace es atacar a la galaxia directamente a la cabeza y eliminar su gas muy deprisa, en apenas unas decenas de millones de años, lo que, en términos astronómicos, es muy rápido", finalizó Brown.

 

FUENTES: ABC, PHYS


#galaxias #materia oscura
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