La sonda Pathfinder aterrizó hace 20 años en Marte

Misiones Espaciales

Por Sophimania Redacción
4 de Julio de 2017 a las 11:43
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La sonda Pathfinder aterrizó hace 20 años en Marte
La importancia del Pathfinder (y el Sojourner) le ha valido aparecer en la película The Martian. Foto: Internet

El 4 de julio de 1997, la misión Pathfinder de la NASA aterrizó en el Planeta Rojo. Esta era la primera vez que los humanos enviábamos un vehículo todo terreno para explorar la superficie marciana.

Pathfinder fue la primera misión de la NASA en llegar a Marte con éxito desde que el Viking 1 y Viking 2 aterrizaran y orbitaran a mediados de los años 70, y su éxito ayudó a que las siguientes misiones puedan llevarse a cabo. En las dos décadas posteriores, otros ocho robots de la NASA han llegado a Marte, y cinco de ellos siguen activos hoy en día. Toda una invasión robótica.

"El Pathfinder inició dos décadas de exploración continua de Marte, llevándonos al umbral del retorno de la muestra y de la posibilidad de que los seres humanos vayan al primer planeta más allá de la Tierra", dijo Michael Meyer, científico principal del Programa de Exploración Marciana de la NASA en la sede de la agencia en Washington.

Antes de llegar a Marte, el Pathfinder fue lanzado el 4 de diciembre de 1996 y viajó durante ocho meses. Después de que el aterrizador tocó suelo, el pequeño vehículo Sojourner de seis ruedas rodó por una rampa sobre la tierra roja de Marte.

El aterrizador del Pathfinder fue diseñado para funcionar durante un mes, y el Sojourner por sólo una semana. Pero ambos robots continuaron durante tres meses, reuniendo datos sobre la atmósfera y el clima de Marte, así como sobre la geología e interior del planeta.

A pesar de la recompensa científica, la misión Pathfinder de 264 millones de dólares fue principalmente una demostración de tecnología que ayudó a inaugurar una nueva era de esfuerzos planetarios relativamente baratos y de rápido desarrollo, explicaron los funcionarios de NASA.

"Necesitábamos inventar o reinventar 25 tecnologías para esta misión en menos de tres años, y sabíamos que si sobrepasábamos el límite de costos, la misión sería cancelada", dijo el gerente del sistema de vuelo del Pathfinder y el subgerente de proyectos Brian Muirhead del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA en Pasadena, California. "Todos los que formaban parte del proyecto Mars Pathfinder pensaban que habíamos hecho algo extraordinario, en contra de las probabilidades", añadió.

La NASA reutilizó estas nuevas tecnologías (el Sojourner, computadoras avanzadas y un sistema de aterrizaje con bolsas inflables) en su próxima misión, la cual enviaría los rovers Spirit y Opportunity al Planeta Rojo.

Spirit y Opportunity aterrizaron con unas semanas de diferencia en enero de 2004 y pronto comenzaron a buscar signos de antigua actividad acuática en el Planeta Rojo. Ambos robots encontraron muchas evidencias de ese tipo, luego continuaron rodando mucho más allá de su programación de tres meses: El Spirit dejó de comunicarse con la Tierra en marzo de 2010, y el Opportunity sigue funcionando hasta hoy.

 

FUENTES: SPACE, DEUTSCHE WELLE

 

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