NASA habría encontrado un lago congelado en Plutón

Misiones Espaciales

Por Sophimania Redacción
23 de Marzo de 2016 a las 19:29
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NASA habría encontrado un lago congelado en Plutón

A pesar de que han pasado varios meses desde que la sonda New Horizons sobrevoló Plutón, ésta solo ha transmitido la mitad de datos que se han registrado en su viaje por el explaneta más querido de nuestro Sistema Solar.

Uno de los últimos resultados presentados por la NASA esta semana, es que existe evidencia que sugiere que el nitrógeno líquido congelado que cubre gran parte de la superficie del planeta enano podría no siempre haber estado congelado.  

La agencia espacial norteamericana cree que, con el tiempo, los cambios en la presión atmosférica de Plutón podrían haber resultado en el descongelamiento de estás masas de hielo en el pasado, una hipótesis apoyada por varios detalles de la superficie observada por New Horizons, como el "estanque congelado justo al norte del Sputnik Planum".

"Los líquidos pueden haber existido en el pasado en la superficie de Plutón," dijo Alan Stern, el principal investigador de la sonda New Horizons, a los medios de comunicación el lunes en la Conferencia sobre Ciencia Planetaria y Lunar en Texas. "Vemos lo que para todo el mundo, y para gran parte de nuestro equipo, parece ser un antiguo lago."

De acuerdo a los científicos, la apariencia plana sin rasgos del objeto que aparece en las imágenes, que contrasta marcadamente con el terreno irregular que lo rodea, hace probable que estemos ante un lago de nitrógeno líquido, congelado desde una etapa más cálida en la historia de Plutón. "Es muy suave, como si un líquido se hubiera congelado de repente", dijo Stern. "Es difícil pensar en un modelo alternativo que explique la morfología."

Pero dado que la órbita de Plutón lo coloca a varios miles de millones de kilómetros del Sol, con una temperatura superficial promedio de -229° C, no se sabe exactamente en qué momento la temperatura es lo suficientemente suave como para que el nitrógeno se descongele. La NASA cree que tiene que ver con el ángulo inclinado y ligeramente cambiante en el que Plutón orbita alrededor del Sol, junto con la extensa duración de su órbita de 248 años.

Durante esta larga vuelta alrededor del Sol, y dependiendo del ángulo exacto de la órbita, la NASA afirma que Plutón se somete a cambios extremos en la presión atmosférica, con simulaciones que sugieren que puede llegar a 20 mil veces la presión de las lecturas actuales. Esto termina afectando a la temperatura de la superficie, y haciendo que las masas congeladas con nitrógeno líquido fluyan y se conviertan en ríos y lagos.

Sin embargo esto no ocurre con frecuencia. Según los cálculos de los científicos, la última vez que esto habría ocurrido fue hace unos 800 mil años, cuando la inclinación del eje del planeta enano llegó a 103 grados. En este momento, Plutón está en una fase intermedia entre sus extremos climáticos, lo que significa que pasará un largo tiempo antes de que vuelva a suceder.

 

FUENTES: SCIENCEALERT, THEVERGE


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