NASA: Los Cinturones de Van Allen tenían menos radiación de lo pensado

Misiones Espaciales

Por Sophimania Redacción
17 de Marzo de 2017 a las 12:59
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NASA: Los Cinturones de Van Allen tenían menos radiación de lo pensado
Los Cinturones de Van Allen protegen a la Tierra de la radiación solar. Imagen: NASA

Desde la década de los 60 los científicos han creído que los Cinturones de Van Allen, esas dos regiones que rodean el planeta y están llenos de partículas cargadas, tenían demasiada radiación y por lo tanto eran peligrosas para que las naves espaciales las exploren durante largos periodos.

Sin embargo una reciente investigación de NASA publicada en Journal of Geophysical Research, ha encontrado que las partículas más rápidas y más energéticas en el cinturón de radiación interna no suelen estar allí.

El cinturón interno generalmente se extiende de unos 640 a 9.600 km sobre la superficie de la Tierra, mientras que el cinturón externo ocupa una altitud de aproximadamente 13.500 a 58.000 km, pero hay evidencia de que un tercer cinturón temporal a veces puede aparecer. Entre ambos se encuentra una tercera región recientemente descubierta, que se cree solo tiene partículas cargadas cuando hay intensa actividad solar.

Para estudiar esta región del espacio cerca a la Tierra, NASA envió en 2012 dos sondas Van Allen para trabajar en tándem entre sí a medida que pasan por los cinturones de radiación a velocidades de 3.200 km / h. Ahora, las últimas observaciones de estas sondas han revelado algo que nadie esperaba: los componentes más peligrosos del Cinturón Van Allen, los electrones más rápidos y de mayor energía, no están.

Ellos lo hicieron usando un instrumento llamado el Espectrómetro Magnético de Electrones e Iones (MagEIS), que por primera vez permitió a los científicos clasificar partículas basadas en su carga y energía para poder distinguir entre electrones super-rápidos (llamados electrones relativistas) y los protones de alta energía.

Ser capaz de separar estos dos tipos de partículas en el cinturón de radiación interior significó que el equipo de las sondas Van Allen pudo finalmente obtener una comprensión de cómo estas fluctuaron con el tiempo.

"Hemos sabido por mucho tiempo que existen estos protones realmente enérgicos, que pueden contaminar las mediciones, pero nunca hemos tenido una buena manera de eliminarlos de las mediciones hasta ahora", dijo Seth Claudepierre, un científico dentro de la misión Van Allen en la Aerospace Corporation en California.

"Cuando procesamos cuidadosamente los datos y eliminamos la contaminación, pudimos ver cosas que nunca hemos podido ver antes, estos resultados están cambiando totalmente nuestra forma de pensar sobre el cinturón de radiación", añadió.

Contrariamente a lo que pensaba, que el cinturón exterior es el más cargado, creciendo y encogiéndose dramáticamente en respuesta a la actividad solar, mientras que el cinturón interior tiene una composición relativamente estable, encontraron que el cinturón interior también experimenta algunas fluctuaciones importantes. Se dieron cuenta de que en lugar de estar llenos de electrones de alta energía, el cinturón interno de Van Allen se componía normalmente de protones de alta energía y electrones de baja energía.

El equipo examinó los niveles de energía de estos electrones relativistas (definidos como situados en el rango de 0.7 a 1.5 Megaelectron-volts (MeV)) y encontró que durante una tormenta solar reciente, increíblemente poderosa, las partículas de alta energía se movieron desde el exterior para inundar las otras dos zonas internas.

El evento creó efectivamente una nueva correa Van Allen interna, llena de electrones de alta energía: "Encontramos que los electrones ~ 1 MeV fueron transportados a la zona interior después de las dos tormentas geomagnéticas más grandes que las sonda Van Allen haya observado, los eventos de marzo y junio del 2015 ", explicaron los investigadores.

"Como los electrones de ~ 1 MeV no se observaron en los datos de las sondas de Van Allen en la zona interna antes de estos dos eventos, las inyecciones crearon una nueva correa interna que persistió durante al menos año y medio. En contraste, encontramos que los electrones inyectados en la tercera Región decaían en escalas de tiempo mucho más rápidas, aproximadamente decenas de días. Además, no encontramos ninguna evidencia de electrones > 1,5 MeV en la zona interior durante todo el intervalo de tiempo considerado", señala el equipo.

Esto es emocionante porque ahora no necesitaremos naves espaciales con tanta protección contra la radiación, haciéndolas menos voluminosas, pesadas y por ende, más baratas de fabricar y de colocar en el espacio.

 

FUENTE: INVERSE, TECHTIMES


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