NASA planea mandar un robot para buscar vida en Europa

Misiones Espaciales

Por Sophimania Redacción
14 de Febrero de 2017 a las 19:38
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NASA planea mandar un robot para buscar vida en Europa
Representación del lander sobre la superficie de Europa. Imagen: NASA JPL

La NASA está determinada a averiguar si hay vida en Europa, la luna helada orbitando Júpiter. Por eso, la agencia espacial acaba de publicar unos planes para perforar la corteza lunar en busca de vida extraterrestre.

Un nuevo informe detalla los planes de un lander que podría perforar aproximadamente 10 cm de profundidad en la superficie de la luna, y analizar muestras utilizando instrumentos a bordo para dar a los investigadores información vital sobre la composición de Europa y si podría albergar vida.

A pesar de haber realizado varios sobrevuelos, todavía hay mucho que no sabemos sobre el medio ambiente de Europa, por lo que la sonda tendrá que lidiar con condiciones inesperadas una vez que haya tocado el suelo. Pero los investigadores creen que haber acertado con su nuevo concepto de aterrizaje, y la misión podría estar en camino hacia 2024, llegando el 2031.

"Creo que es un gran diseño", dijo el astrónomo Jonathan Lunine a Rae Paoletta. "Era escéptico que pudiéramos diseñar una carga útil con una madurez tecnológica razonable y una relativa simplicidad. Gracias a los ingenieros, se encontró una solución muy práctica y la carga útil que montamos no es demasiado ambiciosa. Esta es una misión que se puede hacer en los próximos 20 años más o menos", agregó.

Ese diseño incluye una cámara para tomar instantáneas de la superficie, y varios instrumentos para análisis en vivo, incluyendo una antena de alto poder para comunicaciones, un geófono para monitorear la actividad geológica y un sistema de espectometría de masas, que se utilizará para identificar la composición química de las muestras a través de ionización. Los investigadores están especialmente interesados en encontrar biosignaturas, esto es, signos de vida pasada o presente ocultos en elementos como isótopos y moléculas.

Además de buscar vida en Europa, el módulo de aterrizaje tendrá la tarea de evaluar la potencial habitabilidad de la luna y de capturar información para ayudar a los científicos a diseñar robots para visitar Europa en el futuro. Una de esas futuras misiones podría perforar hasta el océano subterráneo de la Luna, el cual se cree está a unos 19 kms debajo de la superficie.

Aunque no sabemos con certeza que exista agua en Europa, la evidencia sugiere fuertemente que así es. Y por lo general, donde se encuentra agua, se encuentra vida. Esto es lo que hace de Europa uno de los lugares más prometedores en nuestro Sistema Solar para encontrar vida extraterrestre.

Se espera que la misión que lanzará NASA a principios de los años 2020, ayude a obtener más información sobre Europa y, al mismo tiempo, obligue a realizar ajustes al diseño de concepto de la misión robótica

Al publicar su nuevo informe de 264 páginas, el equipo espera obtener retroalimentación de la comunidad científica sobre lo que podría funcionar y lo que no, en el diseño de la plataforma propuesta. Si los planes son aprobados por NASA y sus socios, el módulo de aterrizaje robótico podría estar camino a Júpiter dentro de la próxima década, e incluso si no encuentra vida en Europa, la misión podría descubrir información muy útil para los científicos.

"Esta misión significaría un avance significativo en nuestra comprensión de Europa como un mundo oceánico, incluso en ausencia de signos definitivos de vida", explican los investigadores en su informe, "y proporcionaría la base para la futura exploración robótica de Europa", finalizan.

 

FUENTES: SCIENCE ALERT,  GIZMODO


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