NASA se prepara para traer muestras desde Marte

Misiones Espaciales

Por Sophimania Redacción
17 de Agosto de 2017 a las 15:16
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NASA se prepara para traer muestras desde Marte
Una misión de retorno de muestra es extremadamente complicada. Imagen: JPL

La Agencia Espacial Estadounidense – NASA planea mandar un rover a Marte para el año 2020, pero a diferencia de otras ocasiones en las que el robot se queda en el planeta rojo, esta vez la misión deberá regresar a la Tierra para que los científicos analicen las muestras que haya tomado la sonda.

Para solucionar parte de los problemas científicos, éticos y de ingeniería de esta difícil misión, NASA ha creado un Panel Científico de Retorno de Muestras (Returned Sample Science Board - RSSB). Una de las primeras tareas del RSSB fue llevar a cabo un taller para familiarizar a la comunidad científica sobre la misión Mars 2020, el robot de seis ruedas que está siendo equipado para recolectar muestras marcianas y almacenarlas para su posterior recogida y envío a la Tierra.

El rover Mars 2020 está programado para despegar en julio o agosto del 2020 y llegar al planeta rojo en febrero de 2021. En este momento, hay tres candidatos para el sitio de aterrizaje, todos los cuales se consideran buenos para albergar evidencia de vida pasada (si alguna vez existió). La decisión final se tomará el próximo año.

"Mars 2020 reunirá muestras para su potencial retorno a la Tierra en el futuro. Ha llegado el momento de que la comunidad de análisis de muestras se tomen en serio la definición y priorización de la ciencia y ayude a hacer que las futuras misiones regresen a nuestro hogar", dijo el co-líder de RSSB, David Beaty, científico jefe de la Dirección de Exploración de Marte en el Jet Propulsion Laboratory (JPL) de NASA.

Durante décadas se ha hablado de traer a la Tierra fragmentos de Marte, dijo Beaty, con la comunidad de las ciencias del espacio esperando pacientemente el momento en que tal misión robótica sea factible. "Bueno, se está haciendo realidad y la oportunidad está ahí", dijo a Space.com. "Pero si no tenemos cuidado, podemos desperdiciar la oportunidad".

Para no desperdiciar esta chance, todos los pasos deben estar totalmente planeados. Y uno de ellos es recolectar las mejores muestras. La prioridad la tienen aquellas zonas donde se pueden identificar rocas con mayor probabilidad de preservar signos de la antigua vida marciana.

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Mars 2020 es la misión que planea lanzar NASA hacia Marte. Imagen: JPL/NASA

Para eso el robot es capaz de adquirir 37 muestras "científicamente atractivas" en total. Pero el deber principal de la misión es atrapar 20 muestras durante el año y medio que esté en Marte, dijo Farley. Las muestras serán encapsuladas en tubos herméticamente sellados y almacenadas para su posterior recuperación por otro módulo, que todavía no está oficialmente en los registros de NASA.

Joe Parrish, subgerente de la Oficina de Formulación de Programas para Marte, detalló varias posibles estrategias de retorno de muestra. "Estamos buscando una variedad de arquitecturas de misión para hacer eso", dijo.

Una de ellas consiste en un pequeño "rover" que recoge y transporta las muestras a un Vehículo Marciano de Ascenso (MAV). Otras ideas implican un rover solar o nuclear de gran tamaño que transporta su propio MAV en la parte posterior, el cual una vez cargado puede ser lanzado al espacio.

Una vez expulsados ​​del planeta rojo por el MAV, las muestras encapsuladas entrarían en órbita marciana y serían recogidas por un orbitador de propulsión eléctrica solar. A partir de ahí, el orbitador se dirigiría a la Tierra donde aterrizaría en algún desierto para luego ser estudiadas.

La otra opción es llevar las muestras al sistema Tierra-Luna donde serían recogidas por la futura estación espacial cislunar Deep Space Gateway/Orion, dijo Parrish. A partir de ahí, un equipo humano podría traer el paquete a casa.

Los científicos ya están pensando en cómo manipular las muestras marcianas aquí en la Tierra, dijo Francis McCubbin, curador de astromateriales dentro de la División de Investigación y Exploración Científica de Astromaterials de la NASA en Houston. "La curación no comienza cuando las muestras regresan, no comienza cuando llegan a la Tierra, y no comienza cuando se está construyendo una nave espacial", dijo McCubbin. "La curación comienza en el inicio de la misión".

McCubbin además dijo que una misión de retorno de muestra va a presentar algunos desafíos distintivos. Por ejemplo, Marte (junto con la Europa y Encelado) está designado como un cuerpo de categoría V en las leyes de Protección Planetaria. Este término, dijo, está reservado para objetos cósmicos que se consideran de interés significativo para el proceso de evolución química y/o el origen de la vida.

Por eso el proceso de recolección de muestra debe llevarse a cabo bajo estricta contención y utilizando técnicas aprobadas, análisis oportunos de la muestra no esterilizada, y luego ser traída a la Tierra. "Si se encontrase algún signo de una entidad de replicación no terrestre, la muestra debe permanecer contenida a menos que sea tratada por un procedimiento de esterilización efectivo", explicó McCubbin.

Antes de que cualquier espécimen marciano sea liberado a la comunidad científica en general para su estudio, McCubbin dijo que un "Informe de Pre-Liberación de Muestras" debe estar preparado para certificar que la muestra no dañará la biosfera de la Tierra. Este informe verificará que se hayan llevado a cabo los protocolos de detección de riesgos biológicos y que las muestras son seguras para su liberación, dijo.

McCubbin dijo que hay un cuerpo de investigación y técnicas que se utilizan actualmente, además de conocimientos técnicos que utilizan instalaciones de alto nivel de bioseguridad, los cuales pueden ayudar a guiar el manejo adecuado de las muestras. "Una misión de retorno de muestra de Marte presentará desafíos únicos, pero, honestamente, creo que el mundo está listo", dijo.

Al terminar el taller, el co-líder de RSSB, Harry McSween, del Departamento de Ciencias Planetarias y Terrestres de la Universidad de Tennessee en Knoxville, dijo: "Espero que todo el mundo salga de este taller con la creencia de que esto es real ahora".

"Estamos desarrollando la capacidad tecnológica para recolectar estas muestras y traerlas de vuelta a casa", dijo McSween. "Lo que falta es la voluntad, y ésta tendrá que provenir del cabildeo del establishment científico, en particular de la comunidad especializada en muestras”.

 

FUENTE: SCIENTIFIC AMERICAN, SPACE

 

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