Plutón tendría agua líquida bajo su superficie

Misiones Espaciales

Por Sophimania Redacción
23 de Junio de 2016 a las 16:20
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Plutón tendría agua líquida bajo su superficie
Plutón podría tener agua líquida sin necesidad de una fuerza externa. Foto: NASA

Estudios han sugerido que Plutón tiene extrañas ondas de gravedad, un corazón que late, y la forma en la que interactúa con el viento solar es diferente a cualquier otra cosa que los astrónomos hayan visto en nuestro Sistema Solar. Y ahora, además de todo eso, parece que hay un océano fluyendo bajo su corteza.

Esta es una característica extraña. ¿Cómo puede un planeta que se encuentra cerca de 6 mil millones de km del Sol no estar totalmente congelado? Esa pregunta ha estado en la cabeza de los científicos desde que la sonda New Horizons de la NASA hizo su sobrevuelo cerca de Plutón en julio pasado y encontró evidencia de que actividad tectónica estaba alterando su superficie helada. Esto sólo podía ser explicado por la presencia de un océano subterráneo moviéndose debajo.

Y ahora un nuevo modelo confirma lo que los científicos de la NASA han sospechado, revelando que Plutón tendría agua líquida en su interior dándole a su corteza helada un poco de espacio para moverse.

Cuando New Horizons envió de nuevo las imágenes más claras jamás capturadas de la superficie de Plutón, había una extraña ausencia de lo que los científicos llaman rasgos tectónicos de compresión, los cuales se esperan se formen si las capas internas de líquido se hubieran congelado en una forma más densa llamada hielo II.

"La formación de hielo II causaría que Plutón experimente una contracción del volumen y se formarían las características tectónicas de compresión en la superficie", dijo a la prensa Noah P. Hammond de la Universidad Brown, un miembro del equipo detrás del modelo. En otras palabras, las simulaciones de Hammond mostraron que si el océano líquido de Plutón se hubiese congelado, se habría convertido en hielo II y habría sido aplastado por la pesada capa exterior.

El hielo II es raro porque se contrae cuando se congela, en vez de expandirse como el hielo regular, por lo que si Plutón tendría un océano de hielo II por debajo de su corteza helada, habría causado que todo el planeta se contraiga desde su interior, haciendo que sea obvio notarlo en la superficie.

"Dado que los rasgos tectónicos en la superficie de Plutón son todos extensos y no hay características de compresión obvias, se sugiere que el hielo II no se ha formado, y que, por lo tanto, el subsuelo marino de Plutón es probable que haya sobrevivido hasta la actualidad", dice Hammond.

Los investigadores creen que el núcleo caliente del planeta es lo que mantiene húmedo el océano subterráneo de Plutón, lo cual genera una gran cantidad de calor debido a la desintegración de elementos radiactivos en su interior.

Si bien esto significa que Plutón parecería ser más habitable, o quizás un poco menos inhóspito, de lo que pensamos, las posibilidades de que la vida exista allí siguen siendo muy bajas.

Pero lo que es significativo en este descubrimiento es el hecho de que los océanos líquidos pueden existir en planetas enanos, lunas y planetas aún más grandes, sin que las fuerzas de marea que los científicos habían asumido sean necesarias para mantener las cosas fluyendo.

"Las lunas de los gigantes gaseosos, como la luna de Júpiter, Ganímedes, tienen océanos bajo la superficie debido a las fuerzas de marea que ejerce el planeta. Por el contrario, Plutón parece tener un océano líquido a pesar de no experimentar fuerzas de marea de un gran planeta". Conor Gearin explica en New Scientist.

"No es necesario el calentamiento por marea para tener un océano, esta es una lección importante. Significa que otros objetos dentro del gran cinturón de Kuiper podrían tener océanos, también", dice Francis Nimmo de la Universidad de California en Santa Cruz.

Por supuesto, nada está confirmado hasta que una sonda robot se sumerja en el océano subterráneo de Plutón, pero todo parece indicar que el interior de Plutón estaría en bastante movimiento. El estudio ha sido publicado en Geophysical Research Letters, y se puede acceder de forma gratuita en arXiv.org.

 

FUENTES: NEW SCIENTIST, SCIENCEALERT, GIZMODO


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