Serpientes robóticas podrían ayudar a explorar Marte

Misiones Espaciales

Por Sophimania Redacción
28 de Junio de 2017 a las 17:53
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Serpientes robóticas podrían ayudar a explorar Marte
Serpiente robótica podría explorar bajo la superficie marciana. Imagen: SINTEF

La exploración del Planeta Rojo se ha realizado hasta el momento utilizando landers, robots que no se mueven y solo analizan el suelo debajo de donde aterrizan; y rovers, vehículos automáticos que utilizan ruedas para moverse a través de la superficie marciana y así tomar muestras de distintos lugares.

Sin embargo la Fundación Para la Investigación Científica e Industrial (SINTEF por sus siglas en inglés) de Noruega ha propuesto serpientes robóticas para explorar no solo la superficie de Marte, sino también el subsuelo.

SINTEF comenzó  el proyecto hace tres años por encargo de la Agencia Espacial Europea – ESA. Con el nombre de SERPEX, el objetivo del proyecto fue estudiar cómo los robots diseñados para imitar los movimientos de las serpientes podían ayudar a los astronautas a bordo de la Estación Espacial Internacional - ISS.

Sin embargo, como explicó Aksel Transeth, científico del SINTEF, las posibilidades van mucho más allá de la ISS: "Aplicaciones más ambiciosas incluyen actividades potenciales en cometas y la Luna. Un Robot Serpiente que pueda ayudar a los astronautas del ISS en el mantenimiento de su equipo es quizás una solución que puede ser posible en un plazo más corto".

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Científicos noruegos probando el robot Wheeko. Foto: CIRIS

Comparado con otros exploradores robóticos, la ventaja principal una serpiente robot es que ofrece una mejor movilidad, utilizando la biomimética (robots que imitan las funciones de las criaturas vivientes) podría llegar a lugares de difícil acceso.

Por ejemplo, al combinar un rover, que puede navegar a grandes distancias, con un robot serpiente que pueda arrastrarse y entrar en lugares inaccesibles, las futuras misiones podrían ir a lugares y recoger muestras de manera que otras misiones no podrían.

Como Transeth explicó en 2013, esta dupla abriría todo tipo de posibilidades. "Estamos buscando varias alternativas para permitir que un rover y un robot trabajen juntos", dijo. "Dado que el rover tiene una poderosa fuente de energía, puede proporcionar al robot serpiente con energía a través de un cable que se extienda entre el rover y el robot. Si el robot tendría que usar sus propias baterías, se quedaría sin energía y lo perderíamos", añadió.

En la configuración que Transeth y sus colegas están imaginando, el rover se encargaría de viajar grandes distancias y luego sería capaz de enviar a la serpiente a áreas estrechamente inaccesibles. Ambos estarían conectados por un cable de alimentación que a su vez enviaría señales de comunicación y sería usado para traer a la serpiente de regreso. En este sentido, la serpiente actuaría como uno brazo más del rover, pero tendría la capacidad de viajar de forma autónoma.

"Creemos que podemos diseñar un robot que pueda viajar, enrollarse y luego extender su cuerpo para alcanzar nuevos puntos de contacto", dijo Transeth. "Además, creemos que puede meterse entre los componentes del equipo en la ISS y utilizar las superficies de los equipos para ganar tracción para seguir avanzando, de la misma manera que las verdaderas serpientes en la naturaleza".

Otro lugar donde una serpiente robótica podría ser útil es la Luna. La ESA está pensando establecer una base permanente en nuestro satélite natural y el lugar más probable para esta base podría ser dentro de los antiguos tubos de lava o los túneles subterráneos, lo que proporcionaría blindaje natural contra meteoritos, radiación solar y rayos cósmicos. Pero antes de comenzar la construcción de esta base, estos túneles y tubos de lava tendrán que ser inspeccionados.

Pero mientras tanto, las operaciones a bordo de la ISS siguen siendo la aplicación más realista y probable para estos robots. SERPEX podría ser muy útil para realizar tareas de mantenimiento en los equipos de la estación.

"Es posible que un robot pueda realizar algunos de los trabajos rutinarios de inspección y mantenimiento", dijo Transeth. "Los experimentos se apilan en las secciones de las estanterías, detrás de los cuales puede producirse corrosión, para lo cual hay que hacer inspecciones, un robot-serpiente puede deslizarse detrás de las secciones, realizar una inspección e incluso realizar pequeñas tareas de mantenimiento".

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Serpiente robótica Aiko. Foto: SINTEF

Algunos de los conceptos desarrollados por SINTEF hasta ahora incluyen el robot Aiko, que fue desarrollado para producir un sistema portátil para experimentar como se movería una serpiente robot. Aiko consta de varios módulos idénticos con dos grados de libertad motorizados cada uno. Se propulsa por las fuerzas de contacto entre el robot y los obstáculos en su camino.

Y finalmente está el robot Wheeko, desarrollado por SINTEF en colaboración con el Centro de Investigación Interdisciplinaria en el Espacio (CIRiS) y el Centro Espacial Noruego (NSC). Al igual que Aiko, este robot experimental fue diseñado para estudiar la locomoción de un robot-serpiente sobre superficies planas. Consta de diez módulos idénticos con dos grados de libertad motorizados cada uno.


FUENTES: SCIENCEALERT, UNIVERSETODAY

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