Sonda Cassini se acerca a su “Gran Final” (VIDEO)

Misiones Espaciales

Por Sophimania Redacción
13 de Septiembre de 2017 a las 14:44
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Sonda Cassini se acerca a su “Gran Final” (VIDEO)
La sonda Cassini de la NASA terminará su misión este viernes. Imagen: JPL/NASA

La sonda Cassini de la NASA ha ejecutado su última corrección de curso, la cual la enviará directamente en curso de colisión con Saturno y causará su destrucción el viernes por la mañana.

La sonda voló el lunes a unos 120 mil kilómetros de Titán, una de las lunas gigantes de Saturno. Este encuentro dobló su trayectoria lo suficiente para poner a la sonda en un camino de colisión con el gigante gaseoso. Al entrar en la atmósfera de Saturno, Cassini será despedazada por la fuerza de gravedad y sus componentes se derretirán y se dispersarán a través de los gases del planeta.

Desde que llegó a Saturno hace 13 años, la sonda ha utilizado la gravedad de Titán (la segunda luna más grande del Sistema Solar) para lanzarse en diferentes posiciones desde donde estudiar el planeta y sus impresionantes anillos. Esta ha sido una estrategia inteligente porque de otro modo Cassini habría tenido que encender su sistema de propulsión y gastar sus reservas de combustible cada vez que quisiera hacer un gran cambio de dirección.

Ahora, con esos propulsores casi agotados, NASA está determinada a impedir que la nave espacial esté a la deriva alrededor de Saturno; debe desecharse apropiadamente y completamente con el fin de evitar contaminar algunas de las lunas que podrían tener agua.

"Cassini ha estado en una relación de largo plazo con Titan, con una nueva cita casi cada mes durante más de una década", dijo Earl Maize, el gerente de proyecto de Cassini en JPL, California. "Este encuentro final es un adiós agridulce, pero como lo ha hecho durante toda la misión, la gravedad de Titán vuelve a enviar a Cassini donde necesitamos que se vaya", agregó.

Cuando la sonda pasó por Titán, reunió algunas imágenes y otros datos científicos que serán transmitidos a la Tierra. La investigación de la luna de 5.150km de ancho ha sido uno de los éxitos sobresalientes de la misión Cassini.

En el año 2005, la nave espacial puso un pequeño robot llamado Huygens en la superficie de Titán, el cual devolvió imágenes de guijarros redondeados que habrían sido suavizados por la acción del metano líquido. Este hidrocarburo llueve del cielo anaranjado de Titán y genera mares en las latitudes más al norte.

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La misión Huygens aterrizó sobre Titán y transmitió durante algunos segundos. Foto: JPL NASA

La científica, Michelle Dougherty, del Imperial College de Londres, dice que habrá un esfuerzo en los días previos al viernes para tratar de exprimir cada última observación científica. "Ahora estamos acelerando", dijo a la BBC. "El hecho de que hayamos llegado tan lejos, tan cerca del final de la misión, es espectacular, ya casi llegamos y va a ser muy triste verlo suceder".

Además de un último vistazo a Titán, los científicos quieren obtener algunas fotos más de los anillos y la luna Encelado, antes de configurar la nave espacial para su dramático desplazamiento. La idea es usar sólo aquellos instrumentos que puedan detectar el entorno cercano al espacio de Saturno, tal como su campo magnético, o puedan muestrear la composición de sus gases.

En las últimas tres horas antes del "impacto" del viernes, todos los datos adquiridos por la nave espacial serán retransmitidos directamente a la Tierra, sin pasar por la memoria de estado sólido. El contacto con la sonda después de su entrada en la atmósfera será corto, medido tal vez en unas pocas decenas de segundos.

Se espera que la señal en la Tierra se corte alrededor de las 11:55 GMT (07:55 hora Perú). Aunque los ingenieros podrán ser más precisos una vez que hayan mirado la posición de la sonda después del cambio de curso que ocurrió el lunes.

"La misión Cassini nos ha enseñado mucho, y para mí personalmente encuentro gran consuelo por el hecho de que Cassini continuará enseñándonos hasta los últimos segundos", dijo Curt Niebur, científico del programa Cassini en la sede de la NASA en Washington, DC.

En todo su viaje la misión Cassini-Huygens ha recorrido cerca de 7.9 mil millones de kilómetros, ha descubierto 6 nuevas lunas orbitando Saturno, ha tomado 453 mil fotos, ha guardado 635 GB de data y ha ayudado a publicar 3948 artículos científicos.

 

El gran final de la sonda Cassini. Video: JPL NASA

 

FUENTE: NASA, BBC

 

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