Estudio: Actividad volcánica en Marte pudo haber producido vida

Vida Extraterrestre

Por Sophimania Redacción
11 de Abril de 2017 a las 15:38
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Estudio: Actividad volcánica en Marte pudo haber producido vida
Olympic Mons es el monte más grande de Marte y del Sistema Solar. Foto: NASA JPL

Marte tiene enormes volcanes. El famoso de todos, el Olympus Mons es tres veces más alto que el Everest, y es sólo uno de varios volcanes que tiene el altiplano de Tharsis. Se sospecha que cuando estos volcanes arrojaban más activamente gases como el monóxido de carbono y el azufre, debieron haber tenido una influencia determinante en la atmósfera marciana.

Ahora, un nuevo artículo publicado en la revista Icarus sugiere que estos volcanes podrían haber creado un ambiente habitable para los antiguos microbios. Específicamente, un nuevo modelo que muestra una gama de erupciones volcánicas sugiere que la atmósfera de Marte podría haber sido anóxica, con pocos niveles de oxígeno y reacciones limitadas basadas en este.

"Estos resultados implican que el antiguo Marte debería haber experimentado períodos con atmósferas anóxicas y reductoras, incluso a través del periodo Amazónico, siempre que el desgasificado volcánico se mantuviera a niveles suficientes", escribieron los investigadores. "La reducción de las condiciones anóxicas es potencialmente conducente a la síntesis de compuestos orgánicos prebióticos, como los aminoácidos, y por lo tanto son relevantes para la posibilidad de vida en Marte", agregaron.

"Esto es importante desde el punto de vista de la astrobiología porque estas condiciones anóxicas reductoras han sido postuladas como importantes para el origen de la vida en la Tierra temprana", dijo el autor principal Stephen Sholes, un doctorando en ciencias de la tierra y del espacio y astrobiología en la Universidad de Washington.

Señaló que los famosos experimentos de Urey-Miller de los años cincuenta mostraron que los impulsos eléctricos, en un ambiente con una atmósfera reductora y agua líquida, producían moléculas orgánicas complejas. Por el contrario, una atmósfera oxidante también oxidaría estas moléculas, haciéndolas menos útiles para apoyar la formación de la vida.

Mientras que el volcanismo en el Planeta Rojo ha sido discutido durante décadas, Sholes dijo que su investigación es diferente porque está cuantificando cuánto volcanismo se requiere para crear atmósferas reductoras en Marte. Específicamente, su trabajo profundiza en lo que se necesitaría, si es factible y cómo podría ser detectado.

Otra diferencia es el enfoque mismo. Otros modelos que analizan las reacciones volcán-atmósfera en Marte se centran en cómo el planeta podría ser calentado, dijo Sholes, utilizando gases volcánicos desgaseados. "Sí, se necesita agua líquida, pero también se necesitan condiciones adecuadas para la vida, y aquí estamos descubriendo que los volcanes deberían haber cambiado la atmósfera lo suficiente como para ser más propicio para formar moléculas complejas bioimportantes", dijo.

Si la atmósfera era anóxica, los científicos podrían ver la evidencia en el terreno, incluso miles de millones de años después. Esto se debe a que las condiciones anóxicas deben alterar los tipos de minerales y rocas que se forman, lo que permite predicciones comprobables para futuras misiones en Marte. Los ejemplos incluyen minerales hechos de hierro ferroso (como siderita, o carbonato de hierro) así como azufre elemental.

"Nuestros resultados muestran que, dados los modelos de la actividad volcánica, durante períodos de volcanismo sostenido, la atmósfera de Marte podría fácilmente cambiar hacia condiciones reductoras y anóxicas, produciendo así cantidades medibles de depósitos elementales de azufre", dijo Sholes.

Añadió que todavía no se ha encontrado azufre elemental en Marte, pero es un mineral difícil de estudiar. "Las técnicas de medición utilizadas podrían hacer que se descomponga en moléculas más pequeñas que podrían ser mal identificadas", dijo.

Dos misiones están específicamente investigando la atmósfera marciana en este momento. MAVEN de la NASA, que examina principalmente la pérdida atmosférica, y el TGO de la Agencia Espacial Europea (Trace Gas Orbiter), que analiza las moléculas en la atmósfera marciana. Sholes dijo que la atmósfera no conserva rastros de condiciones de reducción pasadas, así que las misiones actuales no nos ayudarían a aprender directamente sobre la actividad volcánica pasada. Sin embargo, sus mediciones ayudarán a refinar los modelos atmosféricos utilizados.

"Eventualmente nos gustaría actualizar el modelo para probar cómo los eventos de erupción individuales cambiarían la atmósfera y las escalas de tiempo involucradas", agregó. "Nuestro modelo actual asume constantes erupciones volcánicas, lo que no sería necesariamente el caso. Si pudiéramos probar erupciones individuales, podríamos aprender cuán grande sería una erupción para cambiar la atmósfera anóxica, y cuánto tiempo esa atmósfera duraría antes de cambiar de nuevo", finalizó.

 

FUENTES: SEEKER, LIVESCIENCE

 

 

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