Estudio sugiere que aún podría haber microorganismos vivos en Marte

Vida Extraterrestre

Por Sophimania Redacción
20 de Noviembre de 2017 a las 13:24
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Estudio sugiere que aún podría haber microorganismos vivos en Marte
EL permafrost de los polos marcianos podría ser un lugar donde, de haber habido, aún exista vida. Foto: NASA JPL

A pesar de sus similitudes con la Tierra, Marte es un lugar extremo y nada amigable para la vida tal como lo conocemos. El planeta rojo tiene una superficie expuesta a la radiación, una presión atmosférica menor al 1% de la Tierra y una temperatura promedio de -63° C.

Hasta ahora, nadie estaba seguro de si los microorganismos podrían sobrevivir en este ambiente extremo. Pero gracias a un nuevo estudio realizado por un equipo de investigadores de la Universidad Estatal Lomonosov de Moscú (LMSU), ahora podemos poner restricciones a los tipos de condiciones que los microorganismos pueden soportar. Este estudio podría tener implicaciones significativas en la búsqueda de vida en otras partes del Sistema Solar, y tal vez incluso más allá.

El estudio, titulado "Comunidades microbianas afectadas por 100 kGy gamma en el antiguo permafrost ártico en condiciones marcianas simuladas", apareció recientemente en la revista científica Extremophiles.

El equipo de investigación, liderado por Vladimir S. Cheptsov de LMSU, incluyó miembros de la Academia Rusa de Ciencias, la Universidad Politécnica del Estado de San Petersburgo, el Instituto Kurchatov y la Universidad Federal de Ural.

En su estudio, el equipo planteó la hipótesis de que la radiación sería un factor atenuante en vez de la temperatura y la presión. Como tal, llevaron a cabo pruebas donde comunidades microbianas contenidas en el regolito simulado de Marte fueron luego irradiadas. El “regolito” consistió en rocas sedimentarias que contenían permafrost, las cuales fueron luego sometidas a condiciones de baja temperatura y baja presión.

"Hemos estudiado el impacto conjunto de una serie de factores físicos (radiación gamma, baja presión, baja temperatura) en las comunidades microbianas dentro del antiguo permafrost ártico. También estudiamos un objeto único hecho en la naturaleza, el antiguo permafrost que no se ha derretido para cerca de 2 millones de años”, dijo Vladimir S. Cheptsov, estudiante de posgrado en el Departamento de Biología de Suelos de Lomonosov MSU y coautor del artículo.

“En pocas palabras, hemos llevado a cabo un experimento de simulación que cubrió las condiciones de la crioconservación en el regolito marciano. También es importante que en este trabajo, hayamos estudiado el efecto de dosis altas (100 kGy) de radiación gamma sobre la vitalidad de los procariotas, mientras que en estudios previos no se encontraron procariotas vivos después de dosis superiores a 80 kGy", añadió.

Para simular las condiciones marcianas, el equipo utilizó una cámara climática constante, que mantuvo la baja temperatura y la presión atmosférica. Luego expusieron los microorganismos a niveles variables de radiación gamma. Lo que encontraron fue que las comunidades microbianas mostraron una alta resistencia a las condiciones de temperatura y presión en el entorno simulado de Marte.

Sin embargo, después de que comenzaron a irradiar a los microbios, notaron varias diferencias entre la muestra irradiada y la muestra de control. Mientras que el recuento total de células procariotas y el número de células bacterianas metabólicamente activas se mantuvieron consistentes con los niveles de control, el número de bacterias irradiadas disminuyó en dos órdenes de magnitud mientras que el número de células metabólicamente activas de arqueas también disminuyó tres veces.

El equipo también notó que dentro de la muestra expuesta de permafrost, había una gran biodiversidad de bacterias, y éstas sufrieron un cambio estructural significativo después de ser irradiadas. Por ejemplo, las poblaciones de actinobacterias como Arthrobacter, un género común que se encuentra en el suelo, no estaban presentes en las muestras control, pero se volvieron predominantes en las comunidades bacterianas que estuvieron expuestas.

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Las actinobacterias se volvieron predominantes frente a condiciones extremas. Imagen: Biowiki

Estos resultados indicaron que los microorganismos en Marte son más supervivientes de lo que se pensaba. Además de poder sobrevivir a las bajas temperaturas y la baja presión atmosférica, también son capaces de sobrevivir a los tipos de condiciones de radiación que son comunes en la superficie.

"Los resultados del estudio indican la posibilidad de crioconservación prolongada de microorganismos viables en el regolito marciano. La intensidad de la radiación ionizante en la superficie de Marte es de 0.05-0.076 Gy / año y disminuye con la profundidad”, explicó Cheptsov.

“Teniendo en cuenta la intensidad de la radiación en el regolito de Marte, los datos obtenidos permiten suponer que los hipotéticos ecosistemas de Marte podrían conservarse en un estado anabiótico en la capa superficial del regolito (protegido de los rayos UV) durante al menos 1,3 millones de años, a una profundidad de dos metros durante no menos de 3,3 millones de años, y a una profundidad de cinco metros durante al menos 20 millones de años”, agregó.

“Los datos obtenidos también se pueden aplicar para evaluar la posibilidad de detectar microorganismos viables en otros objetos del sistema solar y dentro de pequeños cuerpos en el espacio exterior", añadió Cheptsov.

Este estudio fue significativo por múltiples razones. Por un lado, los autores pudieron probar por primera vez que las bacterias procariotas pueden sobrevivir a la radiación en más de 80 kGy, algo que antes se pensaba que era imposible.

También demostraron que a pesar de sus duras condiciones, los microorganismos aún podrían estar vivos en Marte hoy, preservados en su permafrost. El estudio también demuestra la importancia de considerar los factores extraterrestres y cósmicos al tomar en cuenta dónde y bajo qué condiciones pueden sobrevivir los organismos vivos.

Por último, este estudio ha hecho algo que ningún estudio anterior ha logrado: definir los límites de la resistencia a la radiación para los microorganismos en Marte, específicamente dentro del regolito y en varias profundidades.

Esta información será útil para futuras misiones a Marte y otros cuerpos en el Sistema Solar, y quizás incluso con el estudio de exoplanetas. Conocer el tipo de condiciones en que prosperara la vida nos ayudará a determinar dónde buscar signos de ella. Y al preparar misiones a otros mundos, también les permitirá a los científicos saber qué lugares evitar para que se pueda prevenir la contaminación de los ecosistemas autóctonos.

 

FUENTE: SCIENCEALERT, PHYS

  

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