NASA anuncia que lunas Europa y Encelado podrían albergar vida

Vida Extraterrestre

Por Sophimania Redacción
13 de Abril de 2017 a las 17:59
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NASA anuncia que lunas Europa y Encelado podrían albergar vida
Encelado tiene penachos de agua caliente saliendo de su interior. Imagen: Joe Bergerson

NASA acaba de anunciar que tiene nuevas evidencias de que los lugares más probables para encontrar vida más allá de la Tierra son la luna de Júpiter Europa o Encelado, la luna de Saturno. En términos de potencial habitabilidad, Enceladus tiene particularmente casi todos los ingredientes clave para la vida como la conocemos, dijeron los investigadores.

La agencia espacial norteamericana ha realizado nuevas observaciones de estos mundos activos mundos oceánicos en nuestro sistema solar y las ha presentado en dos estudios separados en un anuncio realizado la tarde del jueves 13 de abril.

Utilizando un espectrómetro de masas, la sonda Cassini detectó una abundancia de moléculas de hidrógeno en los penachos de agua que se elevaban de las fracturas de la superficie helada de Encelado. La sexta más grande luna de Saturno es un mundo cubierto de hielo con un océano debajo. Los investigadores creen que el hidrógeno se originó de una reacción hidrotermal entre el océano de la luna y su núcleo rocoso. Si ese es el caso, el metano químico podría estar formándose también en el océano.

"Ahora, Encelado está dentro de la lista del sistema solar que puede mostrar condiciones habitables", dijo Hunter Waite, líder del equipo de espectromería de la sonda Cassini en el Southwest Research Institute de San Antonio y autor principal del estudio sobre Encelado.

"La presencia de hidrógeno estableció otro punto de referencia mostrando que hay actividad hidrotérmica dentro de este cuerpo, y eso es interesante porque sabemos que en nuestros propios océanos, esos son lugares muy importantes que están llenos de vida, y son probablemente uno de los primeros lugares donde la vida comenzó en la Tierra", añadió.

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Muchos científicos creen que la vida pudo haberse originado en el fondo del mar. Foto: Discoery

Además, el Telescopio Espacial Hubble mostró una pluma de agua en erupción en la parte más cálida de Europa, una de las lunas de Júpiter. Esta es la segunda vez que una pluma se ha observado en este mismo punto, lo que ha emocionado a los investigadores ya que podría resultar ser una característica en la superficie.

"Esto es significativo, porque el resto del planeta no es fácil de predecir o entender, y está sucediendo por segunda vez en el lugar más cálido", dijo Britney Schmidt, segunda autora del estudio sobre Europa.

Los ingredientes necesarios para la vida como la conocemos incluyen agua líquida, fuentes de energía y productos químicos tales como carbono, hidrógeno, oxígeno, nitrógeno, azufre y fósforo. Pero también hemos aprendido que la vida encuentra un camino en los ambientes más duros de la Tierra, como respiraderos en las partes más profundas del fondo del océano. Allí, los microbios no reciben energía de la luz solar, pero utilizan la metanogénesis, un proceso que reduce el dióxido de carbono con hidrógeno, para formar metano.

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Encelado podría tener un océano con vida debajo su corteza. Imagen: NASA/JPL

Europa y Encelado están mostrando algunos de estos ingredientes clave para la vida en sus océanos, por lo que los investigadores creen que son la mejor oportunidad para encontrar la vida más allá de la Tierra en nuestro propio sistema solar.

Los resultados anteriores de la misión Cassini en Encelado ya habían intrigado a los investigadores. Primero, podían ver que el material expulsado del penacho estaba ligado al agua interior. Determinaron que la luna tenía un océano global, y luego un analizador de polvo cósmico reveló granos de dióxido de silicio, lo que indica una actividad hidrotermal cálida.

"Este (hidrógeno molecular) es como la guinda del pastel", dijo Waite. "Ahora, uno ve la fuente de energía química que los microbios podrían utilizar. Lo único que no hemos visto es el fósforo y el azufre, y eso es probablemente porque estaban en cantidades pequeñas. Tenemos que volver Y buscar y buscar signos de vida también", agregó.

Aunque la misión Cassini, que comenzó en 2004, termina este año, Waite está ansioso por que la NASA regrese a Encelado y busque más señales de vida, porque cree que es el mejor candidato para la habitabilidad.

Los investigadores quieren confirmar un caso muy sólido de la habitabilidad al encontrar azufre y fósforo en Encelado, así como reducir el pH (potencial del hidrógeno) y reforzar las mediciones anteriores. El segundo paso sería buscar signos de vida volando un espectrómetro a través del penacho, buscando aminoácidos y ácidos grasos, ciertas relaciones isotópicas indicativas de vida y otras relaciones en moléculas que indican energía para la vida microbiana, dijo Waite.

Aunque ya se sabía de la presencia de agua en Europa desde 1977, esta no fue estudiada. En parte porque Marte se llevó la mayor atención debido a que los científicos creen que pudo haber existido vida en el pasado. Pero para Schmidt, el dilema entre buscar vida pasada y presente es claro.

"La pregunta es, ¿quieres estudiar algo que podría haber sido habitable en algún momento, o quieres estudiar algo que podría ser habitable en este momento?", preguntó Schmidt. "Europa ha sido más o menos Europa durante 4.5 billones de años, al igual que la Tierra. Entonces saber qué podría haber comenzado y evolucionado allí, esa es una pregunta convincente”.

"Si piensas en la Tierra primitiva y Europa temprana, probablemente eran muy similares, al menos en la interfaz oceánica, son casi el mismo lugar en ese momento, por eso me emociono por Europa, podría haber sido un lugar para la vida en la historia del sistema solar", añadió.

Independientemente de cuál de los dos mundos oceánicos sea el mejor candidato para acoger la vida, ambos investigadores creen que explorar los mundos oceánicos es una de las mejores cosas que podemos hacer.

"La comprensión de la diversidad de nuestro sistema solar es muy importante y la posibilidad de aplicar lo que sabemos aquí a los exoplanetas, simplemente abre la gama de posibilidades de vida más allá de nuestras expectativas anteriores", finalizó Waite.

 

FUENTES: EL PAÍS, WASHINGTON POST

 

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