NASA encuentra nueva evidencia de posible vida en Europa

Vida Extraterrestre

Por Sophimania Redacción
19 de Mayo de 2016 a las 09:50
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NASA encuentra nueva evidencia de posible vida en Europa
De acuerdo al nuevo modelo computacional, es probable que exista vida en Europa. Imagen: JPL NASA

Científicos del Laboratorio de Propulsión de NASA (JPL por sus siglas en inglés) acaban de encontrar aún más evidencia de que Europa, una de las lunas de Júpiter, podría albergar vida extraterrestre en lo profundo de sus océanos.

La pequeña luna durante mucho tiempo ha sido considerada por NASA como "el lugar más probable para encontrar vida en nuestro sistema solar hoy en día", gracias a los océanos profundos, salados que se sospecha pueden existir ocultos debajo de su corteza helada. Y ahora un nuevo estudio ha demostrado que el equilibrio químico de los océanos sería muy similar a los que existen aquí en la Tierra, lo que sugiere que habría suficiente hidrógeno y oxígeno allí como para formar vida, incluso sin actividad volcánica.

"Estamos estudiando un océano extraterrestre utilizando métodos desarrollados para comprender el movimiento de la energía y los nutrientes en los sistemas propios de la Tierra", dijo el investigador principal Steve Vance. "El ciclo del oxígeno e hidrógeno en el océano de Europa será un factor importante para su química oceánica y toda la vida allí, tal como ocurre en la Tierra."

Para entender cómo podría funcionar, el equipo comparó el potencial de Europa para la producción de hidrógeno y oxígeno al de la Tierra. Para este estudio no se consideró la actividad volcánica la que se considera como iniciadora para la formación de la vida, porque el equipo quería ver si los procesos pasivos en la luna podrían hacer lo mismo y, para su sorpresa, calcularon que si podían.

Publicado en Geophysical Research Letters, el estudio mostró que las cantidades de hidrógeno y oxígeno serían comparables en escala; y que en ambos mundos, la producción de oxígeno es aproximadamente 10 veces mayor que la producción de hidrógeno.

En la Tierra, los océanos crean hidrógeno a través de un proceso llamado serpentinización. Ahí es donde el agua de mar salada penetra en las grietas de la corteza terrestre y reacciona con los minerales para producir hidrógeno y calor, dos ingredientes importantes para la vida.

La posibilidad de que esto suceda en Europa fue lo primero en lo que los investigadores se centraron, y en base a cómo Europa se haya enfriado desde su formación, se calcula que podría tener fracturas en su interior tan profundas de hasta 25 kilómetros, aproximadamente cinco veces más profundas que las grietas aquí en la Tierra. En otras palabras, un montón de espacio para que el hidrógeno se forme mientras el agua del mar se filtra en esas grietas.

Posteriormente, el equipo observó si existía el potencial suficiente para que se forme oxígeno. Esto podría suceder cuando las moléculas de agua congelada en la superficie helada de los océanos se separen por la radiación cósmica, y el equipo predice que estos elementos, se reciclen de nuevo en las profundidades del océano.

Así que existiría hidrógeno y oxígeno, lo único que faltaría sería la vida. "Sea o no el caso de que la vida y los procesos biológicos completen el circuito es parte de lo que motiva nuestra exploración de Europa", dijo uno de los investigadores, Kevin Hand. Sin embargo, no solo estos dos elementos son objetos de estudio, el equipo ahora quiere modelar el ciclo de los otros elementos importantes en Europa, tales como carbono, nitrógeno, fósforo y azufre.

Se espera que todas estas preguntas se respondan en la siguiente década, fecha en la que NASA tiene planeada una misión a Europa. El plan inicial es solo un fly-by, pero mientras más información se tenga más son las probabilidades de que se envíe una misión que aterrice en la luna congelada de Júpiter.

 

FUENTE: SCIENCEALERT, TECHTIMES


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