Nuevo estudio indica que no era agua líquida lo que fluía en Marte

Vida Extraterrestre

Por Sophimania Redacción
21 de Noviembre de 2017 a las 11:09
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Nuevo estudio indica que no era agua líquida lo que fluía en Marte
Inicialmente se creyó que esas rayas oscuras eran agua liquida. Foto: NASA/JPL

En una conferencia de prensa en setiembre del 2015, NASA anunció que tenía "la mejor evidencia hasta ahora" de la existencia de agua líquida fluyendo en la superficie de Marte: las rayas oscuras y aparentemente húmedas que se observan en el Planeta Rojo contienen sales asociadas con el agua líquida.

La noticia desató una serie de especulaciones acerca de cómo las futuras tripulaciones podrían aprovechar el preciado elemento en el Planeta Rojo. Otros incluso sugirieron que las rayas podrían albergar algún tipo de vida microbiana.

Sin embargo los científicos del US Geological Survey decidieron echar un vistazo. En un estudio publicado ayer lunes 20 de noviembre en la revista Nature Geoscience, el USGS dijo que esas vetas prometedoras son simplemente marcas hechas por la arena o el polvo fluyendo hacia abajo. "Este nuevo entendimiento... apoya otras evidencias que demuestran que Marte hoy es muy seco", dijo el autor principal Colin Dundas en un comunicado de prensa.

El hallazgo es la última decepción para los científicos que esperaban que las rayas, técnicamente llamadas "líneas de pendiente recurrentes" (RSL por sus siglas en inglés), pudieran indicar que Marte no es exactamente el páramo desolado que comúnmente se cree que es.

Aunque las RSL nunca fueron evidencia directa de agua, si parecían un fuerte indicador. Los científicos habían notado que las rayas crecían y se encogían en respuesta a las estaciones, casi como si el Sol calentara agua salada y luego fluyera por crestas y colinas. No solo eso, sino que las rayas contenían percloratos, moléculas que ayudan a que el agua permanezca líquida en un rango más amplio de temperaturas.

Pero cuando Dundas y sus colegas examinaron imágenes de docenas de RSL en múltiples sitios, descubrieron que las "rayas" no se comportaban como agua corriente. Por un lado, solo existían en la cima de las laderas muy empinadas. Por otro lado, las rayas parecían terminar cuando sus pendientes coincidían con el "ángulo de reposo" dinámico (el ángulo más pronunciado al que se puede apilar un material determinado sin desplomarse).

Este fenómeno se puede apreciar cuando una persona quiere construir un castillo de arena. La arena seca, que tiene un ángulo de reposo muy poco profundo, tiende a perder su forma, pero la arena húmeda, con un ángulo de reposo más pronunciado, se puede apilar en torres más altas.

"El RSL no fluye hacia laderas menos profundas, y las longitudes de estas están tan estrechamente correlacionadas con el ángulo de reposo dinámico, que no puede ser una coincidencia", dijo el coautor Alfred McEwen de la Universidad de Arizona, Tucson. Phys.org. McEwen es el investigador principal de HiRISE, una cámara en el Orbitador de Reconocimiento de Marte que se utilizó para obtener imágenes de los RSL.

Los RSL no son creados por agua, concluyeron Dundas y McEwen. En cambio, se parecen a las marcas dejadas por los granos secos que se deslizan por los lados de un castillo de arena. Sin embargo esto no significa que no haya agua en absoluto en la RSL. La tendencia de estas rayas a aparecer en las estaciones cálidas, junto con la presencia de percloratos, sugieren que el agua podría ayudar a formar las rayas. "Sin embargo, los volúmenes de agua líquida pueden ser pequeños o cero", aclaran los autores.

Eso encaja con un estudio publicado el año pasado en la revista Geophysical Research Letters que encontró que las rayas podrían contener no más de 3% de agua líquida, lo que las convierte en poco más que regolito levemente húmedo y ligeramente salado.

A pesar de todo esto, McEwen afirma que debemos seguir estudiando este fenómeno. "(El) RSL probablemente se forma por algún mecanismo que es único en el medio ambiente de Marte", dijo. "Por lo que representan una oportunidad para aprender sobre cómo se comporta Marte, lo cual es importante para la exploración de la superficie en el futuro", finalizó.

 

FUENTE: PHYS, THE WASHINGTON POST, SCIENCEALERT

 

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