Científicos descubren río de hierro fundido bajo la corteza terrestre

Energía, Aire y Océanos

Por Sophimania Redacción
20 de Diciembre de 2016 a las 10:16
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Científicos descubren río de hierro fundido bajo la corteza terrestre
Representación del "río de hierro fundido" que yace en la corteza terrestre. Foto: Shutterstock

Una nueva investigación realizada por científicos de la Universidad de Leeds y publicada en Nature Geoscience ha encontrado que debajo de Alaska y Siberia existe un “río” de hierro fundido que fluye rápidamente unos 3 mil kilómetros bajo la superficie, y al parecer estaría acelerandose. Esta gigantesca corriente, que se estima en unos 420 km de ancho y casi tan caliente como la superficie del Sol, se ha triplicado en menos de dos décadas y ahora se dirige hacia Europa.

"Sabemos más sobre el Sol que el núcleo de la Tierra", dijo Chris Finlay uno de los miembros del equipo. "El descubrimiento de esta corriente es un paso emocionante para aprender más sobre el funcionamiento interno de nuestro planeta".

Finlay y su equipo detectaron la corriente mientras analizaban los datos de los satélites de la Agencia Espacial Europea (ESA), llamado Swarm. Este grupo de satélites fue lanzado en 2013 para medir las fluctuaciones en el campo magnético de la Tierra y permitieron a los investigadores crear una especie de radiografía de la estructura interna del planeta, revelando vastos componentes que ni siquiera sabíamos que existían.

"Los satélites Swarm de la Agencia Espacial Europea están proporcionando la imagen de rayos X del núcleo más nítida hasta el momento", dice Phil Livermore, investigador principal. "No sólo hemos visto esta corriente claramente por primera vez, sino que entendemos por qué está ahí".

Se cree que el campo magnético de la Tierra es generado por la actividad que se desarrolla en el interior del núcleo del planeta. El núcleo mismo es un bulto sólido, dos tercios del tamaño de la Luna, y compuesto principalmente de hierro. Con una temperatura de alrededor de 5.400° C, es casi tan caliente como la superficie del Sol, que alcanza unos 5.505° C.

Alrededor del sólido núcleo interno está el núcleo exterior de la Tierra: una capa de 2 mil km de espesor hecha principalmente de hierro líquido y níquel. Las diferencias de temperatura, presión y composición en esta capa crean movimientos y remolinos en el metal líquido y, junto con el giro de la Tierra, generan corrientes eléctricas, que a su vez producen campos magnéticos.

Cuando los investigadores examinaron los datos satelitales del área del núcleo externo en el hemisferio norte, encontraron unas extrañas agrupaciones de flujo magnético bajo Alaska y Siberia. Pero estas no estaban fijas en esas posiciones, se están moviendo hacia Europa, y el equipo dice que están siendo empujadas por una corriente de hierro fundido.

"Debido a que su movimiento podría originarse sólo a partir del movimiento físico del hierro fundido, las agrupaciones sirvieron como marcadores, permitiendo a los investigadores rastrear el flujo de hierro", informa Andy Coghlan para New Scientist.

El equipo encontró que esta corriente se ha acelerado en velocidad desde el año 2000 y ahora está empujando las agrupaciones bajo Alaska y Siberia a una velocidad tres veces más rápida que las velocidades típicas del núcleo externo y cientos de miles de veces más rápido que la velocidad de las placas tectónicas de la Tierra.

"Esta corriente de hierro líquido se está moviendo a unos 50 kilómetros al año", dijo Finlay en BBC News. "Eso puede no sonar a mucho en la superficie de la Tierra, pero tienes que recordar que esto un metal líquido muy denso y se necesita una enorme cantidad de energía para moverlo, y ese es probablemente el movimiento más rápido que tenemos en cualquier lugar dentro de la Tierra sólida", añadió.

Aún no está claro por qué la corriente se está acelerando, pero los investigadores sospechan que es parte natural del ciclo interno de la Tierra que ha estado ocurriendo durante miles de millones de años. Y si podemos averiguar en qué parte del ciclo estamos en este momento, podríamos predecir cómo cambiará el campo magnético de la Tierra con el tiempo.

 

FUENTES: ABC, SCIENCE ALERT


#hierro #corteza terrestre
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