Cassini realiza sus últimas pruebas en la atmósfera de Saturno

Misiones Espaciales

Por Sophimania Redacción
14 de Agosto de 2017 a las 13:45
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Cassini realiza sus últimas pruebas en la atmósfera de Saturno
La sonda Cassini es una misión conjunta de NASA, ESA y la Agencia Espacial Italiana. Imagen: NASA

La sonda Cassini está comenzando la fase final de su misión a Saturno. El satélite está ejecutando la primera de las cinco vueltas ultra-cerradas alrededor del gigante gaseoso, luego se acercará lo suficiente para hundirse y atravesar la parte superior de la atmósfera.

La sonda promete datos sin precedentes sobre la composición química de Saturno. También prepara el escenario para la dramática maniobra final el próximo mes, cuando se precipite hacia la atmósfera del planeta causando así su propia destrucción.

Actualmente Cassini está dando una serie de vueltas alrededor de Saturno entre la brecha de su atmósfera y sus anillos. Y hoy lunes la nave se acercará más que nunca a las nubes, a sólo 1.600 kilómetros por encima de ellas. Esto permitirá que la sonda muestre directamente los gases de la atmósfera superior.

Se cree que la composición de Saturno es aproximadamente el 75% de hidrógeno y el resto es helio (con trazas de algunos otros componentes), explica Nicolas Altobelli, científico del proyecto Cassini de la Agencia Espacial Europea.

"Se espera que el helio más pesado se esté hundiendo", dijo a la BBC. "Saturno irradia más energía de la que absorbe del Sol, lo que significa que hay una energía gravitacional que se está perdiendo y por lo tanto obtener una medida precisa del hidrógeno y el helio en las capas superiores establece una restricción sobre la distribución general del material en el interior”, añade.

Entrar en la atmósfera creará un arrastre en la nave espacial, y Cassini puede necesitar sus propulsores para mantener una configuración de vuelo estable y no caer. Pero los científicos de la misión creen que los efectos del arrastre pueden ser manejados adecuadamente y esperan ir cada vez más abajo en los cuatro siguientes pases restantes antes de entrar totalmente el 15 de septiembre.

La misión de Cassini todavía tiene algunas grandes preguntas pendientes acerca de Saturno. Una de ellos se refiere a la duración del día en el planeta. Los investigadores saben que es aproximadamente 10 horas y media, pero les gustaría tener un número más preciso. La respuesta podría encontrarse buscando un desplazamiento entre el campo magnético y el eje de rotación del planeta, pero lamentablemente todas las observaciones de la sonda hasta la fecha muestran que estas dos características están casi perfectamente alineadas.

"Toda teoría de campos magnéticos tal como la conocemos requiere una compensación", dijo Linda Spilker, científica del proyecto Cassini de NASA. "Para generar un campo, es necesario mantener las corrientes en la capa de hidrógeno metálico dentro de Saturno fluyendo, y sin la compensación, se cree que el campo simplemente desaparecerá".

“¿Qué está ocurriendo? ¿Hay algo que evite nuestra capacidad de ver la compensación, o simplemente necesitamos una nueva teoría? Pero sin la inclinación, sin poder ver el diminuto bamboleo, no podemos ser más precisos sobre la duración del día", dijo la Dra. Spilker, quien aseguró que el equipo de la misión continuaría trabajando en el problema.

Cassini es una misión conjunta entre NASA, la ESA y la agencia espacial italiana y luego de 20 años están poniendo fin a las operaciones debido a que la sonda se está quedando sin combustible y pronto ya no podrá controlarse. Los científicos quieren evitar la posibilidad de una futura colisión con las lunas de Saturno, Titán y Encelado, que posiblemente podrían albergar algún tipo de vida microbiana. Y la única manera de evitar eso es estrellar deliberadamente la sonda en la atmósfera del gigante gaseoso.

 

FUENTES: THE GUARDIAN, BBC

 

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