Exoplaneta recién descubierto podría tener las condiciones para albergar vida

Vida Extraterrestre

Por Sophimania Redacción
21 de Abril de 2017 a las 10:14
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Exoplaneta recién descubierto podría tener las condiciones para albergar vida
Representación artística de cómo se vería el planeta LHS 1140b. Imagen: ESO

Investigadores estadounidenses creen que podrían haber descubierto un nuevo mejor candidato para investigar signos de vida más allá de nuestro Sistema Solar. Su nombre es LHS 1140b, y es un planeta lejano un poco más grande que la Tierra, ubicado a unos 40 años luz de distancia.

"Este es el exoplaneta más emocionante que he visto en la última década", dice el investigador principal Jason Dittmann del Centro Harvard-Smithsoniano de Astrofísica. "Difícilmente podríamos esperar encontrar un objetivo mejor para realizar una de las mayores búsquedas en la ciencia: evidencias de vida más allá de la Tierra", añade.

LHS 1140b es una super-Tierra, un planeta con más masa que la Tierra. Y de acuerdo al estudio publicado en Nature, el exoplaneta tiene una masa alrededor de siete veces mayor al de la Tierra, aunque sólo tiene 1.4 veces su tamaño. El equipo cree que el planeta tiene una densidad mucho más alta, probablemente consistente en un núcleo de hierro denso.

Pero lo que hace que el LHS 1140b sea tan curioso no es su tamaño o masa, sino el hecho de que orbita dentro de la zona habitable de su estrella anfitriona, una débil enana roja llamada LHS 1140, ubicada en la constelación de Cetus. LHS 1140b está en realidad 10 veces más cerca de su estrella, que la Tierra del Sol; pero debido a que la estrella es también significativamente más fresca y más tenue que el Sol, el exoplaneta no se calcinado por la proximidad, recibiendo sólo alrededor de la mitad de luz solar que la Tierra.

"Las condiciones actuales de la enana roja son particularmente favorables", dice uno de los miembros del equipo, el astrónomo Nicola Astudillo-Defru del Observatorio de Ginebra, Suiza. "LHS 1140 gira más lentamente y emite menos radiación de alta energía que otras estrellas similares de menos masa", añade.

Eso es importante porque la cantidad de calor y luz que viene de la estrella no es tan caliente y el agua líquida podría existir en la superficie planetaria; algo que es esencial para la vida como la conocemos.

Los investigadores detectaron LHS 1140b utilizando el instrumento HARPS del Observatorio Europeo Austral (ESO) en el Observatorio La Silla en Chile. Se estima que el exoplaneta tiene alrededor de 5 mil millones de años y puede que no siempre haya sido tan hospitalario: es probable que la estrella haya sido más volátil en el pasado, posiblemente expulsando el agua de la atmósfera de LHS 1140b, si alguna vez hubo una.

Sin embargo, el equipo espera que el planeta haya retenido o recuperado una atmósfera, tal vez atrapando el vapor generado por los océanos de magma que podrían haber hervido en la superficie en su lejano pasado.

Para ayudar a verificar esa hipótesis, el equipo tiene la intención de seguir estudiando el planeta con el Telescopio Espacial Hubble y el próximo Telescopio Extremely Large de la ESO, que se completará en 2024.

"El sistema LHS 1140 podría llegar a ser un objetivo aún más importante para la futura caracterización de planetas en la zona habitable que Proxima o TRAPPIST-1", explican dos de los equipos, Xavier Delfosse y Xavier Bonfils del Centro Nacional Francés de Investigación científica. "¡Este ha sido un año extraordinario para los descubrimientos de los exoplanetas!"

 

FUENTES: EL MUNDO, SCIENCEALERT   

 

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